中美乒乓外交50周年活動24日在北京舉行,回顧當年,始於美國選手的一次「上錯車」。1971年4月4日,日本名古屋世界乒乓球錦標賽期間,美國選手格倫.科恩(Glen Cowan)上錯了中國乒乓球隊開往比賽場館的巴士,從此「小球轉動大球」,拉開中美民間交流,陰錯陽差成為改寫中美外交關係的轉捩點,譜下外交史經典的一章。

今年1月,曾任季辛吉高級經濟顧問的美國前副國務卿羅伯特·霍馬茨(Robert Hormats)撰文回憶,作為國家安全委員會一員,當時參與「乒乓外交」全程,提到1971年4月4日上午,美國國家隊選手科恩不小心上了中國隊的大巴士。中國選手、世界冠軍莊則棟在車上熱情地接待了科恩,還贈送1幅繡有黃山風景的杭州織錦。翌日,科恩回贈印有和平標誌和披頭四《Let It Be》英文歌詞的T卹。

中新網報導,2005年莊則棟(2013年病逝)回憶起科恩上錯巴士時情景,仍記憶猶新,「可能是看到一車黃皮膚黑頭髮的中國人,他大吃一驚,站在車門口不知如何是好?」 當時滿車中國人也嚇了一跳,由於當時美中關係不好,大家也不敢主動去搭理他。車上靜極了,坐在最後一排的莊則棟心裡卻不平靜。他想起臨行前時任總理周恩來特意囑咐過,這次比賽要「友誼第一,比賽第二」,主席毛澤東也說過:「現在我們要寄希望於美國人民。」於是決定走上去,他從手提包裡拿出紀念品黃山織錦,拉著翻譯站了起來。

「小莊,幹嗎去?」「和美國人聊聊!」莊則棟走到科恩面前,拿著織錦對他說:「雖然美國政府對中國人民不友好,但是美國人民都是中國人民的好朋友。」

香港中通社旗下公號「通說」分析,當時美國乒乓球隊副領隊已向中國乒乓球協會提出了訪中請求,但中國外交部不同意,周恩來也不贊成,毛澤東同意了外交部及周恩來建議。但聽到境外媒體報導莊則棟在巴士上與科恩送禮物時,毛澤東突然決定讓身邊工作人員打電話給外交部邀美國隊訪中。

2013年,上海《新聞晚報》報導提到,莊則棟和科恩互換禮物幾天後,毛澤東在《參考消息》上看到報導後稱讚:「這個莊則棟,不但會打球,還會辦外交哩。」

1971年4月10日上午,美國乒乓球隊穿越深圳羅湖橋,踏上中國土地。按照周恩來親自安排的日程表,遊覽了長城、天安門、故宮等名勝古蹟,並與中國乒乓球隊進行友誼賽。14日,周恩來在北京人民大會堂會見美國客人時說:「你們這次應邀來訪,打開了兩國人民友好往來的大門。」

幾小時後,時任美國總統尼克森發表聲明,宣布放寬美國對中國禁運,對願赴大陸者加快簽證,以及放寬貨幣管制等改善和加強兩國關係的措施。1972年2月尼克森更在兩國沒有外交關係情況下訪問上海,簽署了影響美中台關係深遠的《中美上海公報》。

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