聯合航空控股公司與Mesa航空集團稍早宣布投資瑞典新創公司Heart Aerospace,未來將各自訂購100架Heart研發的19人座電動飛機「ES-19」,藉此降低排碳及飛行成本,重振短程飛行市場需求。聯合航空預期「ES-19」將在2026年前開始載客。

聯合航空先前已和Mesa共同投資加州電動飛機開發商Archer Aviation,預定未來最多訂購200架。聯合航空也曾宣布將購買15架由Boom Technology開發的超音速噴射機,但這些創新技術目前仍在研發階段,距離測試成功並獲准上市還有一段時日。

聯合航空在6月建立創投事業後,更積極投資創新飛航技術。該事業主管雷斯金恩(Michael Leskinen)表示聯合航空之所以投資Heart,是因為「ES-19」體積比其他正在研發的電動飛機大。

「ES-19」充電一次飛行里程可達250英里。聯合航空以及Mesa認為「ES-19」適合應用在國內短程航線,例如從加州摩德斯托(Modesto)到舊金山,或是從印第安那州普渡大學到芝加哥的航線。聯合航空營運網當中有超過100條航線都可考慮使用「ES-19」載客。

Mesa執行長翁斯坦(Jonathan Ornstein)表示,短程航線近年營利逐漸不敷成本,許多短程飛機陸續退役,導致一些冷門航點沒有飛機可搭。他認為電動飛機飛行成本比傳統飛機便宜,可望重振短程飛行市場需求。

去年疫情爆發後全球航空業一蹶不振,近日隨著旅遊需求復甦,航空業更加正視減碳目標,因為全球消費者愈來愈重視環保議題。國際潔淨運輸協會估計,全球排碳量有2%來自商業航空服務。

雷斯金恩認為儘管電動飛機還在研發階段,未來要應用到長途航線還需等待電池技術精進,但聯合航空投資小型電動飛機可望掌握市場先機。

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