美軍勃克級飛彈驅逐艦「班福特號」(USS Benfold DDG-65)於20日在西沙群島附近海域操演。中共解放軍南部戰區20日聲稱,此舉非法闖入中國西沙領海,已組織海空兵力跟監,並予以警告驅離。大陸國防部20日晚間強調,這是侵犯中國主權、危害南海和平穩定的嚴重挑釁,其性質十分惡劣。中國領海不容美國軍艦橫行霸道,中國軍隊將採取一切必要措施,應對一切威脅挑釁,堅決捍衛國家主權、安全,堅定維護地區和平穩定。

對此,美軍第七艦隊隨後發表聲明指出,關於這次任務,中國的說法是錯誤的,美國正在捍衛每個國家在國際法允許的地方飛行、航行和運營的權利,中國的任何說法都不會阻止我們。

解放軍南部戰區新聞發言人田軍里空軍大校20日發布聲明表示,美軍「班福特」號飛彈驅逐艦未經中國政府批准,非法闖入中國西沙領海,解放軍南部戰區已組織海空兵力跟蹤監視,並予以警告驅離。

田軍里強調,美方行徑嚴重侵犯中國主權和安全,是其大搞航行霸權、製造南海軍事化的又一鐵證,事實充分證明,美方是不折不扣的南海安全風險製造者、南海和平穩定的最大破壞者。嚴正要求美方立即停止此類挑釁行徑,否則將承擔由此引發不測事件的嚴重後果。南部戰區部隊時刻保持高度戒備狀態,採取堅決行動,捍衛中國主權安全和南海地區和平穩定。

美軍第七艦隊當天隨後對解放軍的聲明發表回應稱,解放軍南部戰區的聲明是中國一系列歪曲美國合法海上行動,及對南海東南亞鄰國的過度和非法海上主張的最新行動。中國的行為與美國對國際法的遵守、對自由和開放的印太地區的願景形成鮮明對比。所有國家,無論大小,都應享有主權安全,不受脅迫,並能夠按照公認的國際規則和規範追求經濟增長。為此,美國與該地區的廣泛盟友和合作夥伴合作,促進並促成以合作方式應對地區安全挑戰。

聲明稱,「班福特號」20日在西沙群島附近主張航行權利和自由,符合國際法。這次航行自由行動(FONOP)旨在挑戰中國、台灣和越南對「無害通過」的限制,以及挑戰中國對西沙群島直線基線的主張。

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