美國對整個宇宙的觀測可謂雄心萬丈,美太空總署(NASA)8月12日發射了「派克測日器」,引起大陸與台灣和國際媒體的較廣泛報導,主要是「派克測日器」任務的意義與其落實的技術非凡:承受1377攝氏度的高溫、最貼近太陽──620萬公里(地球距太陽約1億4千9百萬公里)、最高飛速──每小時70萬公里,將更精準觀測太陽赤道的磁場、電漿與能量粒子,將繞太陽24圈後於2025年12月終止任務。歐洲太空總署(ESA)也將於2020年發射「太陽繞行者」,在距太陽4200萬公里的軌道上觀測太陽兩極端的磁場。二者的觀察範圍很互補,將帶來更多對太陽的新知。

除了太陽系,NASA在遠離地球的電、磁、光、聲、熱的喧嘩和大氣層的干擾,距地球300多公里的國際空間站上安裝哈伯天文望遠鏡,開啟了在太空能更清楚觀看銀河與其他星雲系之先河,近30年來哈伯為人類對宇宙的瞭解,作了無可替代的巨大貢獻,但畢竟技術相對老舊,雖經維修更新,難再滿足現代天文物理科學探索的需求。

NASA幾經延遲,將於2021年3月發射全新科技、看得更廣更遠、耗資近100億美元的魏伯望遠鏡(JWST)取代哈伯,魏伯將在距地球150萬公里遠離紅塵的L2點軌道工作,與中國鵲橋中繼衛星為鄰,假設中美合作,二者下載到地球的大量資訊,或有可能互為其通信通道的備份,將增加各自的系統可靠係數。

哈伯尚未退休,而老驥伏櫪,參與了更多太空觀測工作,根據其在7月分太空物理學刊(Astrophysical Journal)論文,哈伯望遠鏡團隊於8月16日公告稱,該團隊把哈伯和有些地面與空中的天文望遠鏡的觀測數據,整合組織了一個叫做「哈伯深紫外線聯誼(Hubble Deep UV Legacy Survey)」的知識庫,利用哈伯位處太空超強的紫外線觀測能力,匯同其他地面與空中天文望遠鏡(如美西維州的100米「綠岸」射電望遠鏡、NASA同溫層空中紅外線望遠鏡、波多黎各350米射電望遠鏡等)的觀測數據,組成一個宇宙大觀園,第一次把人類所觀測到的12000多個或大或小的星雲系全部納入於一張照片之中。

僅人類所在的一個銀河系的長寬就達10萬光年(每1光年約10萬億公里)、內有約4000億顆恆星等,要聚集12000個星雲系於一圖,是多麼偉大的鴻圖,在字面上和精神上都是空前的。科學家們可以從中領略自星雲爆增時110億光年以來的宇宙演化,穹蒼如此浩瀚,也彰顯 登泰山而小天下的古人智慧,希望以後還有科普版。

世界最大單口徑500米天文望遠鏡「天眼FAST」才建成兩年,已經探測到數十個優良脈衝星候選者,據報導近日又發現了一顆疑有液態水和植被,適合人類居住的星球,無論其最終認證如何,都顯示天眼的功夫(也需要像已故南仁東這樣精神的天文、物理、電算等專業團隊駐守,和國際先進學者的專題合作)。可惜NASA不能與天眼接觸,錯失天眼參與「哈伯深紫外線聯誼」良機,否則強強聯合,哈伯或會有更多神來之筆。信哉,老兵不死。(作者為太空工程師)

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