一顆不大為天文學界以外注意的衛星Gaia,最近頗受關注,歐洲太空總署ESA於4月29日發布消息稱,衛星Gaia之目的是依據愛因斯坦光曲線相對論,在浩瀚銀河星座1000億顆恆星中,掃描並測量其中的10億顆恆星的位置與速度,Gaia相當成功,卻意外「業餘」於2018年12月發現3個此前不為人知的近地小行星,近日已經一法國地面天文台確認。

太陽系的小行星軌道,大都與太陽及行星的軌道在同一平面大餅盤上運行,這3個新發現的小行星的軌道面卻與大餅盤傾斜15度。迄今人類的外太空探索,以美國太空總署NASA為主,ESA衛星Gaia是歐洲貢獻之一部分。

歷經近20年的規畫、研製與審批,ESA衛星Gaia於2013年12月從法屬美洲基地用俄聯盟運載火箭+法製上面級發射,飛抵距地約150萬公里的地球─太陽L2點,開展工作,其軌道類似中國為嫦娥奔月系列的地─月之間數據轉接,於2018年5月發射到L2點的鵲橋衛星的穩定軌道。

衛星Gaia有3個不同光譜的互補的觀測儀器,能看到比肉眼所及的還要弱1百萬倍的天體,Gaia重約2噸(含400公斤衛星燃料),總預算約10億美元,原設計工作5年,有望延伸至2022年。衛星Gaia主要任務是要在5年內對這10億顆恆星各個掃描測量70次,測量精準度相當於從1000公里看清頭髮直徑。衛星Gaia地面中心DPCA,有400位專家處理分析衛星Gaia的觀測,以建立相當於20萬個DVD儲存1 MegaGigabytes的銀河行星數據庫。

ESA衛星Gaia計畫,高瞻遠矚,正在豐富人類的銀河系統知識。

(作者為太空工程師)