在距地面2000公里左右以下的近地繞地球軌道上,現在約有超過2000顆運轉中的人造衛星與3000顆過時的、和數以千萬計的較小碎片,各自以數萬多公里的時速環繞地球飛行,彼此發生碰撞而產生更多碎片在所難免。有報告稱,今後人造星的數量將會呈級數性成長,太空垃圾危及飛行安全的風險也會增高,因此越來越受到各國太空總署的重視,並提出一些清除太空垃圾的想法,例如小型太空「漁」網、裝有雷射槍的衛星等,把太空垃圾打包帶進大氣層燒燬。

最快能付諸行動的,可能是歐盟太空總署ESA,ESA最近提出名為ClearSpace-1的實驗計畫,用裝有4個機械手臂的衛星,以熊抱方式收集太空垃圾,然後自殺式一起奔向大氣層一同燒燬。ClearSpace-1是要驗證這種方法是否具有可行的性價比,這個經費預算為1億3千3百萬美元的一次性ClearSpace-1實驗將於2025年發射,將捕捉ESA於2013發射的已過時的圓錐形衛星Vega,Vega軌道距地約800公里,重約100公斤,因為是較小衛星,便於ClearSpace-1的熊抱捕捉實驗。

在近地球軌道上的太空垃圾繞飛如織,僅捕捉幾顆垃圾衛星或碎片乃杯水車薪,似無濟於事,但ESA稱ClearSpace-1只是個開始,並希望它起到拋磚引玉作用。ClearSpace-1是ESA與瑞士新近成立的太空垃圾處理公司ClearSpace的合作項目。

中美俄是最有太空實力的3國,想來都有清除太空垃圾的計畫或合作構想,但因涉及國防科技與政策,目前要合作還不實際。但若能在共同利益驅使之下,擱置或揚棄單邊主義與多邊之爭,在聯合國或聯大安理會轄下新設一機構,專司太空垃圾處理,豈非人類福星。(作者為太空工程師)

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