自從美國太空梭STS於2011年停航之後,地球與國際空間站(ISS)的載人來往,只得依靠俄國的載人飛船聯盟號Soyuz,美國雖已有SpaceX公司開發的「龍」記無人太空梭,能往返於地球與ISS運送物資設備,但載人太空梭仍擺脫不了俄國Soyuz老驥伏櫪,對執太空實力牛耳的美國實乃無奈。

美國太空總署NASA為此開啟載人太空梭外包計畫「Commercial Crew Program」,簡稱CCP,已核准14家美國公司參予,CCP於2014年發包42億美元給波音公司研製載人「星航線StarLiner」和26億美元給SpaceX公司研製載人「龍記星船Dragon Starship」。CCP的目的是要在美國本土建造往返地球與國際空間站ISS的載人太空梭,並於2020年進行首飛測試,兼為美國要在2024年載人登月落實好相應準備工作,CCP使命重大。

可惜波音公司和SpaceX公司載人太空梭開發工作都不順利,先是SpaceX於11月20日在進行星船冷凍壓力測試時發生較大意外,接著波音載人太空梭於12月20日首飛(未載人)國際空間站ISS時,未能與ISS對接,無功而返。雖然波音聲稱是一個執行上低級錯誤所致,且飛船安全在地球陸地著陸也是一重大成功(NASA要求飛船需能重復使用多次,所以尚難用美國擅長的水面回收),但在眾目睽睽之下,這高調的首飛測試失利,頗讓NASA尷尬,在飛船返回約2小時後的記者會上,NASA總署長說了些面子話,但對波音的首飛測試未置可否,只說他已與美國登月總管美國副總統通了3次電話。

航太的失敗乃其成功之母,但這兩個意外,從某個層面看,不是巧合,似乎意味其大計畫執行力的下降。

(作者為太空工程師)

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