探索太空不遺餘力首推美國,美國總統於2月10日提出的2021年美太空總署預算,比2020年提高了12﹪達252億美元,近半用於登陸月亮與火星,包括33億專用於要在2024完成載人登陸月球的Artemis工程。

Artemis包括研製中的載人登陸月球器Crewed Lander,與運載火箭SLS兩部分。2月19日美國副總統在NASA宣布,2024年載人登月的運載火箭已確定為目前美國推力最大、美國製造的SLS(載人登月推力約為37噸,尚未有公開的驗證),足見美國要在2024年載人登月、探索火星及深空的決心。

因受限於財政,NASA為確保Artemis於2024年載人登月,因而取消了一些長期科研計畫,美國天文學會為此公開表示關切,認為會對地面深空望遠鏡的科研活動產生財政擠壓作用,不過幾家歡喜幾家愁,新NASA預算對提供天文觀測、地面互聯網、航空識別、以及其他應用的LEO近地球軌道等衛星卻是劑強心針。

新的NASA預算還須得美國國會批准,為保證Artemis能如期完成載人登月,NASA2020年預算未被細分,NASA有些重大科研項目受到嚴重壓縮,不過從2020年起今後7年,NASA用於Artemis的7年預算為876.6億,平均每年125億。而NASA原先的預算安排分別是2021為124億、2022為133億、2023為158億、2024為153億、2025為135億。由此可見美國載人登月、探索火星及太空星星的決心。

中國探索太空也緊隨美國之後,據報導長征五號運載火箭系列有長征五號乙CZ-5B,和有上面級的長征五號∕遠征二號CZ-5∕YZ-2。長征五號的GEO地球同步轉移軌道和LEO近地軌道運載的能力分別約為14噸級、25噸級,將是天宮空間站、北斗導航系統,探月三期工程及其他深空探測的主要運載火箭。

(作者為太空工程師)

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