太空探索科技公司(Space X)的22日,首次成功回收獵鷹9號火箭的首節載運火箭,並號稱可以大幅降低探索太空的成本。但根據美國科技新聞網The Verge的報導,事實上獵鷹9號火箭要重返太空可能沒想像容易、便宜、或是要花長時間修理。

Space X執行長艾倫.慕斯克(Elon Musk)說,獵鷹9號造價約六千萬美元,燃料成本約20萬美元。以往火箭升空後就會變成廢鐵,每次升空就要再造一架,獵鷹9號號稱除了外部燃料倉之外,其他部分都可重複使用。Musk說它的成功返航理論上表示,火箭以後只要重填燃料後就可以升空好幾次。

但再度升空沒有想像的容易,為了確保返航後的火箭可以再度升空,整修火箭的費用跟時間可能還是相當巨大。尤其是獵鷹9號的旅程中經歷過,劇烈的溫度以及壓力改變,還要承受大氣中風造成的振動,這都讓火箭硬體承受了很大的壓力。

所以整修返航火箭,讓它可以再度升空,到底要花多少錢? 前NASA太空梭計畫經理Wayne Hale說,就太空梭而言,每次的整修成本可能約在4.5億美元到15億美元之間。太空梭的主要引擎每幾次升空就需要更換,太空梭每次任務間也需要密集檢修。再者,固體火箭推進器從返航、自海中回收後,也需要常常更新。外部燃料倉在每次任務時,還是得重新打造一個新的。

獵鷹9號設計的複雜度當然遠不上太空梭,但是獵鷹9號的硬體還是經歷了太空中-250℉的極低溫,和重返大氣層時將近1,000℉的高溫,以及大約馬赫值5.5到7的超高音速,所以它的整修費用可能也不會太少。

前NASA太空計畫經理Steve Poulus對獵鷹9號深具信心,他認為整修的成本會遠比造一台新的低,而且費用大約只有50萬美元;大部分費用都會花在檢視和細部調整,為的只是要符合太空飛行的標準。他認為獵鷹9號的設計,和某些可能是合成的零件,可能幫助獵鷹9號承受這些溫度氣壓等的變化,並且將造成的傷害減到最小,

如果能將火箭在升空和降落所承受的損傷降低,火箭就不需要經過大幅、耗時的整修了。Space X有信心它的火箭可以 「不須整修」就進行下一次任務,Space X現在正在檢視研究獵鷹9號受到的損傷,Musk執行長已經表示其中一個推進器已經不堪使用。

但諷刺的是,獵鷹9號有可能因為是史上第一個成功返航的火箭,而再也不會升空了。Space X執行長 Musk曾說,公司想將獵鷹9號保留在地面上,因為它是第一個成功被帶回地球的火箭。Space X計畫將它帶到另一個卡納維爾角的發射點,進行靜態測試。獵鷹9號會被固定在發射器上、引擎全力運轉,以測試火箭的系統是否仍然完好,然後Space X才會找方法測試看看,這個火箭是否可以仍能飛行。Musk說可能要到明年以後,Space X才會試著讓返航過的火箭,重新升空一次。

(中時電子報)

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