美國海軍7月初宣布,首架航母艦載無人戰機將命名為「MQ-25A刺魟」(MQ-25A Stingray),並將於2020年代初服役。

《戰略之頁》(StrategyPage)網指出,美國海軍開發「MQ-25A」專案的長遠目標,在於2030年代時逐步取代F-35。

而美國海軍決定開發MQ-25A,要從X-47B試驗機的研發說起。X-47B的續航時間可達12小時,而翼展達20米,邊緣約25%可折疊,以在航母上節省空間。X-47B重20噸,較24噸的F-18A略輕,擁有兩個內艙,能裝載重達2噸的精靈炸彈(Smart bomb)。當初軍方研發X-47B時,是要它扮演超級死神的任務,從事許多轟炸任務,因此它具有隱形功能。

相較於美國空軍死神(Reaper)無人機的推進器僅有4.7噸,X-47B因體型大得多,因此用的是F-16與F-15所用的F100-PW-220引擎。

X-47B無人空戰系統締造了許多紀錄,2015年4月時,X-47B與KC-707空中加油機成功完成空中加油測試,創下世界全自動空中加油的首例,也提升了無人機的航程。

而先前X-47B多次成功完成任務,2011年2月,它在愛德華茲空軍基地(Edwards Air Force Base)完成首飛測試。2013年5月,X-47B在布希號航母(USS George H.W. Bush,CVN-77)上成功進行起飛測試。同年7月,X-47B從馬里蘭州帕圖森河海軍航空站(NAS Patuxent River)起飛,在布希號航母上降落,完成了著艦測試。

儘管降落系統控制軟體已存在數十年,但在移動行進中的航母上降落,仍遠比在靜止不動的機場要複雜得多。不過,美國海軍估計,降落軟體的除錯速度直逼商用降落軟體,而且只要數月,而不是數十年,就能達成目標。

原本美國海軍希望,X-47B的成功足以使它成為X-47C/MQ-25A的原型機,但在2015年的成功測試後,軍方卻宣布,X-47B的成本太高,隱形性能也不夠,不足以成為航母艦載無人戰機。而兩架X-47B於2015末完成所有的測試後,將進入博物館展示。

而到2016年底,至少有波音、X-47B的製造者諾斯洛普格魯門(Northrop Grumman)、洛克希德馬丁(Lockheed Martin)與通用原子公司(General Atomics)等4家軍火承包商可望針對MQ-25A提出設計案。

除了美國外,中、俄與歐洲也都載積極研發無人空中作戰系統。2013年初,中國利劍隱形無人攻擊機傳出在試飛中心成功完成首飛,引起全球關注。

(中時電子報)

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