美國海軍正在評估F-35C艦用聯合打擊戰機與F/A-18E超級大黃蜂戰機的適用性,要比較究竟哪一種戰機更適合美國海軍使用。同時,加拿大空軍決定暫緩購買F-35A,改買F/A-18E做為加拿大皇家空軍的新戰機。那麼F/A-18究竟是怎麼樣的戰機,可以嚴重威脅到最先進的F-35的地位呢?

文章來源:馬提斯下令評比F-35C與超級大黃蜂

F/A-18戰機的源起是在1970年代中期,當時美國空軍需要一種較低階的纏鬥戰機可以大量部署,以輔助產量較少的F-15戰機,這項競標案稱為「LWF」。當時諾斯洛普公司已經自力研究一種雙引擎、梯形主翼、V型垂尾的P530實驗機長達數年,因此將P530改造成P600,後來稱為YF-17。

雖然YF-17表現不俗,有不錯的機動性與酬載量,但是在最終決選過程中,通用動力公司提出的YF-16性能更為驚人,有更佳的加速性與極速,又使用與F-15同款的F100引擎,美國空軍選定YF-16成為輕型戰機,這就是日後最銷的F-16戰機。有趣的是,落敗的YF-17卻並沒有退出歷史舞台,反而在海軍戰機的競標案中,擊敗了老對手YF-16,為自己贏得了另一個生機,再改頭換面之後,YF-17進一步改變成F-18,定名為大黃蜂式戰機。

F/A-18E超級大黃蜂戰機是美國海軍的主力戰機,也是攻擊機。(圖/波音公司)
F/A-18E超級大黃蜂戰機是美國海軍的主力戰機,也是攻擊機。(圖/波音公司)

原來美國海軍評估戰機的觀點與美國空軍不同,海軍更在乎飛機的安全性與可操控性,因此美國海軍不介意YF-17極速較差(極速僅1.8馬赫)、加速度不突出的缺點,而是喜歡YF-17的雙引擎,那符合海軍需要的安全性,也喜歡它較慢的落地速度,那比較適合在航空母艦起降;也就是說原先的弱點在反而成了優點。

與此同時,美國海軍發現F-18在對地攻擊上的表現也很傑出,有改變成對地攻擊機的潛力,因此也將攻擊機所用的代號「A」(Attack)同時賦予,成為F/A-18,標示著大黃蜂的多功能性。

在F/A-18問世的1980年代,美國海軍艦隊防空任務仍然有F-14雄貓式戰機(Tom Cat) 在支撐,所以F/A-18在早期的服役期間大部分都擔任對地攻擊任務,較少執行空中攔截,也因此被評為「小F大A」,消遣F/A-18更像攻擊機而不像戰鬥機。即使如此,F/A-18的安全性仍然得到相當多的擁護者,除美國海軍以外,加拿大、澳洲、瑞士、西班牙等國都選定F/A-18做為該國的空軍,得到不少海外訂單。

到了1990年後,F/A-18又重啟了一項新計畫,這次改良的幅度極大,將全機身給放大20%,強化引擎推力與新式航電,該計畫就是F/A-18E超級大黃蜂,大多數美國海軍飛行員很快就能適應這種放大版的新戰機,並且喜歡它帶來的新功能。不過對美國海軍高層而言, F/A-18E就不那麼討喜了,原因它會排擠到購買F-35C的預算,因此F/A-18E沒有犯任何過錯的情況,就在2014年被迫停產,也使許多航空迷為它抱屈。

但是F-35C發展一波多折,承包商洛馬公司先前並無製造艦載戰機的經驗,使得狀況頻出,傳出過捕捉鈎太短、鼻輪減振效果差,以及最近傳出的起降過程使飛行員感到疼痛等問題,都困擾F-35C的進度,而且它的量產速度實在太慢了,逼得許多海軍航空隊只能從亞歷桑納飛機墳場裡,找出堪用的F/A-18C加以整修改裝。

所以重新量產F/A-18E的呼聲四起,相對不確定的F-35C,似乎成熟穩健的F/A-18E更為可靠,看來大黃蜂戰機的傳奇故事還不到完結的部分,在未來的天空中,仍然會看到這種沒有獨特表現,卻穩健的令人印象深刻的平凡戰機。

文章來源:大黃蜂前傳 - 諾斯羅普YF-17眼鏡蛇驗證機

(中時電子報)

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