BBC報導,SpaceX公司在20小時候,使用「二手的」獵鷹火箭,這將是火箭科技的重要里程碑,很可能可以大幅降低飛往太空的成本。

傳統上,太空火箭是一次性使用的載具,火箭絕大多數的組件在耗盡燃料後就會脫離,並且自我解體,以便焚毀在大氣層內。以登陸月球的農神5型火箭(Saturn 5)為例,全長110公尺,總300萬公斤的龐然大物,最後返回地球的指揮艙,僅佔全部火箭重量的3%,可見太空火箭多數組件都會被丟棄。

但是近年幾個民間太空公司,一直致力研發重覆使用的火箭,其中SpaceX是該領域中最為領先的,他們已經成功地多次將發射完衛星的第一節火箭,平安降落回到地面。不過基於安全考量,先前火箭在回收之後,就擺到庫房內沒有再次使用,他們還需要研究這些使用後火箭的結構安全性。

現在,該公司已經準備好,將這些飛過一回的火箭再次發射。目前在佛羅里達

甘迺迪太空中心的39A發射台上,1枚曾經在11個月前執行過國際太空站運補任務的獵鷹9號,已準備好起飛任務,預計將在美國東部時間18:27時準備發射,這枚火箭的「乘客」是由英法合資的空中巴士集團所打造的電視訊號衛星,預計將向加勒比海、中南美洲區域,提供一系列電視和電信服務。

太空梭是最有名的重覆使用太空載具,不過使用成本偏高,又遇到2次重大事故。(圖/NASA)
太空梭是最有名的重覆使用太空載具,不過使用成本偏高,又遇到2次重大事故。(圖/NASA)

最早具有重覆使用功能的太空載具,就是著名的太空梭(Space Shuttle),發射太空梭分成3個主要部件,一是太空梭本體,二是固態助推火箭,三是液態燃料槽,其中太空梭與固態助推火箭都能回收,而液態燃料槽則不行,因此整套設備的回收率是百分之70。但是當時固態助推火箭是以降落傘方式落入海裡,受到海水的侵蝕,因為固態助推火箭使用10次也必須廢止。至於太空梭本體,原先預計能安全飛行100次,沒想到在25年內,發生了兩次的重大事故:1986年挑戰者號(STS Challenger)在起飛時爆炸;2003年哥倫比亞號(STS Columbia)在回航時解體,使得美國急著將太空梭退役。

如今火箭重覆使用的技術漸趨成熟,除SpaceX以外,其他太空參與者也緊隨其後。亞馬遜企業家傑夫·貝佐斯(Jeff Bezos)所經營的藍色起源(Blue Origin)太空公司,已經有一個可重覆使用的謝巴德子軌道火箭(New Shepard),他已經成功發射和著陸了五次,而更大的新葛倫火箭也具有回收的能力,目前正在設計一款通過降落傘將引擎引回地球的新型太空船。

這一次SpaceX的獵鷹9號火箭要是發射成功,將會在大西洋的一個浮動平台上登陸,他們會努力保存這一枚經歷兩次發射的火箭,以研究火箭的耐久性,確定使用壽命。

文章來源:SpaceX set to launch 'used rocket'

(中時電子報)

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