在F-22「猛禽」(F-22 Raptor)匿蹤戰機、A-10雷霆(Thunderbolt)攻擊機,B-52轟炸機與鷂式(Harrier Jump Jet)戰機中,美國海軍的E-6「水星」(E-6 Mercury)潛艇通信中繼機看來並不起眼。

這款飛機是由波音707客機改造而成,看來毫無殺傷力,但可千萬別「以貌取機」。

《國家利益》(The National Interest)網指出,儘管「水星」本身並不攜帶任何武器,但在五角大廈的運籌帷幄下,它可以指揮發射陸基與海基可能是最具殺傷力的核子彈道飛彈。從這個角度來看,它或許是殺傷力最強的軍機。

當然,美軍在內布拉斯加州設有陸上「全球作戰中心」(Global Operations Center),並有陸基信號發射機,在「戰略核三角」(Nuclear Triad),也就是由陸、海、空發射的核武間負責傳遞訊息。

然而,要是在敵方第一次攻擊下,美國陸上指揮中心便遭摧毀,E-6仍能維持總統、國防部長與核武部隊間的通訊力。

換句話說,拜這些末日軍機之賜,就算核武部隊被斬首,它的身體還是能繼續發揮攻擊力。

E-6的基本任務是掌控並行動(Take Charge and Move Out,TACAMO)。

而E-6A裝有31支通訊天線,最初只負責為美國海軍潛艇傳遞訊息。後來它改裝油耗較低的CFM-56渦輪噴射引擎後,續航時間可達15小時,而經空中加油後,更可達72小時。

E-6為了用超低頻(Very Low Frequency,VLF)無線電,必須在高處持續沿著一定的軌道飛行。而潛藏在海中深處的俄亥俄級(Ohio-class)核潛艇雖然遠在幾千英里外,也能接收到這些超低頻信號。

由於服役延壽計畫(Service Life Extension Program,SLEP),加上持續更新系統並進行相關調整,E-6預料應該能持續服役至2040年。

(中時電子報)

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