美國空軍預計在今年稍晚時候將X-37無人太空梭送回太空,不過這一次運送X-37的不再是以往的擎天神火箭,而是SpaceX公司的獵鷹9號( Falcon 9),這將是SpaceX的太空任務中最具機密性能的任務。

太空新聞(Space News)報導,美國空軍部長希爾.威爾森(Heather Wilson)在參議院國防委員會上說:「X-37B將在8月份由SpaceX運送。」

威爾森沒有特別說明為什麼空軍選擇SpaceX,而不是以往的聯合發射聯盟(United Launch Alliance,ULA),ULA具有空軍背景,先前他們的擎天神5型火箭(Atlas 5)負責了X-37B先前的4起發射任務。不過她有強調現在商業太空行業的運輸能力愈來愈好。

威爾森說:「如今的商業太空運輸如此活絡,使得太空運輸的成本可以相互比較,當中選擇最有競爭力的價格。」

X-37B先前是在5月7日返回地球,在太空軌道上運行718天後,降落在甘迺迪太空中心的跑道上,完成它的第4次太空任務。它的首次任務是2010年4月22日發射,在太空軌道上運行224天,之後每一次任務的時間都愈來愈長,美國空軍說,4起任務的太空運行時間總共2085天。

美國空軍說明,X-37B主要是進行一些重要的實驗,與空軍研究實驗室(AFRL)一同合作,研究特殊材料為主。

文章來源:SpaceX will launch next secret X-37 Air Force mission

(中時電子報)

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