美國空軍的X-37B無人太空梭,可能將在9月重回太空,據稱這次將使用SpaceX公司的獵鷹9號火箭來運送。

太空網(Space.com)報導,雖然美國空軍不公布X-37B無人太空梭的發射時間,但是多數科技媒體以X-37B先前數次的任務時間表推估,發射的時間應該是在9月初進行。假如這個推測正確,那麼不久之後39A發射台就會開始進行發射準備作業,39A發射台是SpaceX公司向NASA承租的,該發射台曾參與登月計畫與太空梭任務,是體積最大的發射台。

眾所周知,美國空軍目前擁有兩架可重複使用的X-37B型無人太空梭,它是由波音公司建造。外表與航太總署過去的太空梭很相似,只是它改成雙垂尾,而且尺寸小了很多,X-37B全長8.8公尺,高度2.9米公尺,每片翼展接近4.6公尺,總重5噸,它在發射過程中,是被整流罩所包覆,以避免機體在發射過程中受損。

迄今為止,美國空軍曾進行4次X-37B任務。先前的發射工作都是由擎天神5型火箭(Atlas V)發射,這型火箭是美國發射聯盟(United Launch Alliance)建造,這是由洛克希德·馬丁公司和波音公司的合資企業。擎天神火箭家庭可追溯到1950年的美國第一代載人太空任務水星計畫,之後這一族系火箭持續研發,並且使用至今。

X-37B是安裝在火箭的頂端,由整流罩包覆後發射,以往使用擎天神5神火箭,據說下回會改用獵鷹9型火箭。(圖/聯合發射聯盟)
X-37B是安裝在火箭的頂端,由整流罩包覆後發射,以往使用擎天神5神火箭,據說下回會改用獵鷹9型火箭。(圖/聯合發射聯盟)

將要合上整流罩,準備發射的X-37B。(圖/波音公司)
將要合上整流罩,準備發射的X-37B。(圖/波音公司)

X-37B是美國空軍最保密的航空載具,並不清楚它的工作任務是什麼,美國空軍僅透露它參與材料與通訊技術的相關實驗。唯一確定的是,X-37B每一次任務的滯留太空時間都在刷新前一次的紀錄,它的第1回任務 OTV-1於2010年4月22日起飛,於2010年12月3日結束,在軌道上停留224天。OTV-2任務於2011年3月5日開始,於2012年6月16日結束,在軌道上停留468天。

OTV-3任務在軌道上長達近675天,最終於2014年10月17日返回,而最近的OTV-4任務期間達到718天,總計X-37B在太空的總天數為2,085天。

要是OTV-5任務在9月初啟動,那麼下一回它回到地球應該是近3年以後的事了。

文章來源:US Air Force Prepping Mysterious X-37B Space Plane for September Launch

(中時新聞網)

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