數十年來,冥王星一直是相當神秘的小天體,我們對它的所知很少,一般猜測冥王星可能是海王星的「逃逸衛星」,此說也一直都列在天文教科書裡。不過2015年新視野號(New Horizons)訪問這個遙遠而冰冷的世界以後,我們對冥王星的了解突然增加了許多,也改變了天文學家對冥王星的觀點,現在新的說法是:冥王星可能是數十億個彗星的混合體。

大眾機械(popular mechanics)報導,美國西南研究所(Southwest Research)的科學家對研究冥王星的新視野號,和歐洲太空署(ESA)的彗星調查船羅塞塔號(Rosetta)的兩種資料相互比對,提出了關於了冥王星起源的獨特理論,根據這個假說,冥王星可能是在太陽系早期時代,幾十億顆冰冷的彗星融合而成。

羅賽塔號所拍攝的67P彗星,是個形狀非常不規則,密度不均的冰與灰塵混合物。(圖/ESA)
羅賽塔號所拍攝的67P彗星,是個形狀非常不規則,密度不均的冰與灰塵混合物。(圖/ESA)

新視野號花十年的航行才抵達冥王星,那裡離我們48億公里遠;相對的,羅塞塔號探索了一顆名叫67P的彗星,這顆彗星離我們並不遠,在過去的幾年裡一直接近太陽。然而這2個相距甚遠的星體,卻有許多相似的構成,很可能本來就系出同源。

天文學家倫納德-古柏推測,在海王星之外有一群冰屑與碎岩石的物質,可以說是太陽系的用剩材料,包括冥王星、彗星都是這些物質所形成的,現在這個說法愈來愈得到證實。(圖/NASA)
天文學家倫納德-古柏推測,在海王星之外有一群冰屑與碎岩石的物質,可以說是太陽系的用剩材料,包括冥王星、彗星都是這些物質所形成的,現在這個說法愈來愈得到證實。(圖/NASA)

研究人員一開始發現,冥王星和67P彗星的組成材料相當類似,都以水冰為主,在檢查了冥王星表面上的心形冰面(命名為「史普尼克高原」Sputnik Planum),並將冰內的氮含量,與67P彗星的氮含量進行比較,具有高度的一致信,幾乎可以說冥王星就是一個巨大化的彗星,因此它很可能是十億個彗星碎塊的混合。

研究員克里斯多福.葛雷因( Christopher Glein)說,在冥王星的附近,還有一大群古柏帶天體(Kuiper belt),目前已發現十幾個,它們很可能都是以類似的模式所形成的。

文章來源:Pluto May Have Been Formed by a Billion Comets

(中時電子報)

#冥王星 #彗星 #古柏帶 #新視野號