格魯曼公司(Grumman )的傑作F-14雄貓式戰鬥機(Tom Cat),一直令航空迷難以忘懷,時至今日仍是極速最快的艦載戰機。2006年美國海軍將F-14全數除役,然而,雄貓的消失,仍然留下了許多後續者無法替補的空白,比如最大航程與攔截極速,都不是F/A-18這種後生晚輩能夠望其項背的。那麼美國海軍為什麼不推動F-14的下一代改良型呢?

國家利益(national interest)報導,美國海軍確實有點苦惱F/A-18的短航程與不夠快的極速,但是戰場環境的改變了。隨著蘇聯解體、冷戰的結束,前蘇聯長程反艦飛彈的威脅消失,雄貓戰機原本的作戰任務「防禦艦隊」就不再那麼必要,這型古老的戰鬥機越來越多地被用於空中優勢,但是F-14原本是一種長程攔截機。而且國防預算的削減,也使美國海軍很難繼續養護,F-14的維護成本是F/-18的2倍。

另外就是功能性的考量,雖然F-14在後來的改進,已證明也是能勝任攻擊任務(稱為炸彈貓計畫),但是F/A-18做為多功能戰機更顯得得心應手,特別是F/A-18E超級大黃蜂的可靠性和成本效益來的更高。

不過,隨著中國大陸在海權上的崛起,以及俄羅斯重新推動高速反艦武器,F-14那個時代的威脅似乎重新出現。

中國大陸正在設計新的轟炸機與反艦巡弋飛彈,可能是轟20,或是其他的海軍戰鬥機。俄羅斯則是量產新的Tu-160轟炸機、極超音速反艦飛彈(由MiG-31攜帶),所以美國海軍將需要類似雄貓戰機那樣的性能,而目前必須由F/A-18E負責,但是如前列所述,只是在一定程度上勉強執行。

實際上,美國海軍正在研究一種或多種戰機平台,必須提供更快的速度、更長的航程,也就新一代的艦載截攔機,該計畫稱為NGAD。美國海軍作戰分析師理察.布洛菲上尉(Richard Brophy)就參與,他表示NGAD不是只設計戰機,還必須考慮武器,令人想起當年F-14雄貓與AIM-54鳳凰飛彈的搭配。

儘管速度和航程是重中之重,但是海軍一直對匿蹤技術持懷疑態度。布洛菲上尉說:「我們當然需要生存能力,但是就我們來看,匿蹤只是生存性能的一部分。」

因此,超級大黃蜂的繼任者,在速度和射程方面可能具有類似於F-14雄貓的能力。但是雄貓迷不要想太多,以為這是雄貓21計畫的復活,畢竟F-14在氣動力外型上都是過時的。雖然未來的NGAD可能填補了F-14留下的一些空白,但它不會是另一隻雄貓。

文章來源:2 Big Reasons the Navy Misses the F-14 Tomcat (Thanks to China and Russia)

(中時電子報)

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