終極遠境不是雪人 而像煎餅一樣扁平

目前最清楚的終極遠境照片,像是兩個圓球黏合,然而新的見解認為,這張照片沒有拍到的側面其實很薄。(圖/NASA)

美國航太總署的新視野號(New Horizons)任務小組成員表示,根據新視野號陸續回傳的照片分析,「終極遠境」(Ultima Thule)並不是兩個圓球構成的雪人,而是扁平薄如煎餅,這樣的星體在以往還沒見過。

太空網(Space.com)報導,新視野號任務首席研究員艾倫史特恩 (Alan Stern)說,

根據太空船飛越「終極遠境」的幾天所傳回的有限照片,我們誤以為它是兩個大小不同的球體組成,但是隨著更多的數據陸續接收以後,我們又要再次修正對「終極遠境」的看法。

終極遠境其實像像圓餅。(圖/NASA)

史特恩說:「怎麼形容終極遠境的形狀,更準確的說法是它像是薄煎餅。然而隨著得知它的形狀之後,更大的課題又擺在我們眼前:是怎樣的過程,使它變成如此的形狀?在此之前,我們從來沒有見過太陽系裡有這樣形狀的星體。」

耗資7.2億美元的新視野號任務,於2006年1發射,當時執行對「冥王星行星」的首次調查,然而就在飛行的9年期間,冥王星的地位從行星降格成「矮行星」了。所幸這不影響新視野號的任務,於2015年7月,終於飛抵冥王星,發現這個「矮行星」是一個多變的有趣世界,表面充滿令人驚訝的崎嶇景觀。

由於新視野號沒有進入冥王星軌道,無法長期停留,於是它隨後開始了一項延伸任務,就探測終極遠境,正式名稱為2014 MU69。這個物體長約34公里,位於冥王星軌道以外16億公里之處,離地球66億公里之遙。

在新視野號於今年1月1日接近終極遠境,第一波傳回的照片顯示,它形狀像是保齡球瓶。但是,隨著太空船飛的更近(遠到3,540公里),在那段時間拍攝的照片表明,終極遠境是兩個球體黏合而成的。

然而,這仍無法下定論,因為更新的圖像迫使人們再次重新思考,新視野號的10分鐘長曝光照片下,任務小組與將終極遠境的輪廓與許多背景恆星相對比,就發現它圓型的部分只有一面而已,側面相對扁平許多,就像個餅。

史特恩說: 「這實在真是令人難以置信,除了它的形狀很有趣以外,我也對我們的太空科技感到自豪,太空船能夠飛到距離地球60億公里的地方,發現這麼一個小世界,這不是天天能感受的。」

現在的新視野號又飛離了終極遠境,剛留下最後的一瞥,但是後續更完整的照片與探測資料還在回傳當中,任務團隊成員表示,大概需要20個月的時間,才能將其所有的照片、數據和測量結果發送回家。

然而,在結束「終極遠境」的調查後,新視野號應該還有別的工作,它的健康狀況仍然良好,並且有足夠的燃料,航太總署已延長任務到2021年,可以再調查下一個冥王星外天體。

(中時電子報)

文章來源:Ultima Thule Beyond Pluto Is Flat Like a Pancake (and Not a Space Snowman After All)


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