睡眠有多重要?從生理的層面來看沒有睡眠,會有怎樣的影響?1980年代晚期,美國芝加哥大學的科學家瑞赫夏芬(Allan Rechtschaffen)就開始用實驗室的動物做了一些睡眠剝奪的實驗,測試睡眠不足對生物會有什麼後果。後期研究也發現,幾乎每一個部位的慢性病,都和睡眠不足有關。睡不夠的人,不只是容易有新血管循環和代謝異常的疾病,像是心臟病、中風、糖尿病、肥胖;精神層面也容易受影響,像是憂鬱症、失智、阿茲海默症,多少都被認為跟睡眠不足有關。

美國芝加哥大學的科學家瑞赫夏芬(Allan Rechtschaffen)用動物做了一些睡眠剝奪的實驗實驗,他是這麼做的:他把老鼠放在放在水裡倒過來放的花盆上,露出一點花盆底部浮出水面,大概只比水面高出一公分,而寬度比老鼠的身體還短一些。老鼠只要一個不小心,就可能會落到裝滿水的大水槽裡。如果是其他籠子裡的小動物,就在牠快睡著時拍兩下、逗弄尾巴和鬍鬚、丟東西到籠子裡、搖晃籠子、挪動牠的窩,讓牠不能睡。或者讓籠子前後晃動,動物為了平衡,只好不斷地走來走去,當然也就睡不成了。

大概兩、三個星期,這些被迫保持清醒的老鼠,皮膚開始出現傷口,而這些傷口很難癒合。同時,牠們也出現各種壓力反應,包括體溫調控失靈、免疫異常,最後步向死亡。無論動物的大小,結果都是一樣的。科學家透過這些實驗動物去了解——睡眠對於身體機能而言,究竟有什麼影響。

至於人類,如果被徹底剝奪睡眠,還活得下去嗎?從現代的科學倫理來說,上述動物實驗是不能進行的。然而,有一種很罕見的先天疾病「致死性家族失眠症」(fatal familial insomnia)可以讓我們知道人完全不能睡的後果。

這種遺傳疾病,多半要到中年才會發作。一個人本來好好的,突然再也無法入睡,原因是腦部的prion蛋白質出現了一個突變。這種基因的突變,估計全世界只有40個家族有,到目前為止,也只記錄了大概一百個病例,然而我們也不能排除正常基因自己突變的可能。

第一個「致死性家族失眠症」的病例,出現在1765年。義大利威尼斯的一位男士,突然之間再也睡不著。一開始,也就是我們都可以想像的失眠。連續失眠幾個星期,患者開始神智不清、出現錯覺和妄想、恐慌和各種恐懼症發作,甚至失智。一般情況下,發病後,可能幾個月內就會死亡。

除了極端的遺傳疾病情況,一般人如果睡不夠會出現什麼狀況?

各種相關性的研究發現,幾乎每一個部位的慢性病,都和睡眠不足有關。睡不夠的人,不只是容易有新血管循環和代謝異常的疾病,像是心臟病、中風、糖尿病、肥胖,精神層面也容易受影響。舉例來說,憂鬱症、失智、阿茲海默症,多少都被認為跟睡眠不足有關。

從這些研究結果,科學家自然會得出這樣的結論:睡眠不足,不光會減損生活品質,長期下來,難免會縮短壽命。

對於睡眠的重要性,《好睡》這本書建議先想想幾個有用的重點:

v 現代生理科學最可愛的一種觀點是,假如動物都需要睡眠,我們當然也需要好好睡,你認為呢?

v 長期睡眠不足,確實對健康和身心都有負面影響,不光影響生理運作,還容易讓人心情不好。

v 用正確的角度來看待,睡眠,可以是很好的療癒。

v 然而,無論是失眠還是睡眠,都是每個人早晚都會經歷到的變化。我們不至於非把失眠當作唯一重要的問題不可,而帶給自己不必要的壓力。

西方醫學之父希波克拉底所說的「讓食物成為良藥」(Let food be thy medicine and medicine be thy food.)。同理,也可以讓睡眠成為良藥。睡眠,本身就是你我最好的療癒。

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