天文學家剛剛發現了一個距太陽140個天文單位(AU)的天體,意思是它的位置是在地球-太陽距離的140倍,也就是1.5億公里。如果還沒有什麼概念,那麼以冥王星來參考,冥王星大約是39.5 AU。

今日宇宙(Universe Today)報導,現在天文學家的觀測能力愈來愈高明,對太陽系的認識也就不斷的改寫,還記得2018年12月,才剛報導突破120AU之遙的2018 VG18,外號叫「遙遠之外」(Far Out),登上最遠太陽系天體的寶座,據信它的直徑為500公里。然而才經過兩個月的短暫統治之後,又毫不客氣地從寶座上踢出,新天體被發現遠日點達到140AU,成為新一代最遙遠的物體,目前它取得「遙遠遙遠之外」的渾號(FarFarOut,FFO),代表它更遠。

這一次的發現者之一是史考特‧謝巴德博士(Scott S. Sheppard),他是華盛頓卡內基科學研究所的天文學家,而且他也是前一個最遠天體「遙遠之外」的發現者,也就是說這個團隊打破了自己的記錄。事實上,他在2015年就一直在找尋太陽系遙遠天體的工作,首次發現是小名「哥布林」的2015 TG387,確定在冥王星之外,還有成千上萬這類的小型天體,一直延伸出去。

謝巴德博士說,這次發現與「一場預期外的大雪」有關,今年2月20日,謝巴德博士原本受邀在華盛頓特區發表演講,結果當天的大雪取消了此次活動。由於「無事可做」,博士留在研究室裡花了一些時間分析這些太陽系遙遠天體的數據,確定「遙遠遙遠之外」是一個繞行太陽的小物體。

現在太陽系的研究者們都在找尋傳說中的「行星X」(也叫第9行星),謝巴德博士和他的團隊也不例外,這是一個假想的太陽系行星,據說比地球更大,並且影響著海王星、冥王星與其他太陽系邊遠天體的軌道,所有新發現的遙遠天體都是找尋行星X的線索。

目前對「遙遠遙遠之外」瞭解幾乎是零,謝巴德說:「它的身影非常微弱,已達到我們檢測能力的極限。我們對這個物體的軌道一無所知,從這個角度來看,它還只不過是一個幽靈:已被檢測到,但尚未知道它的質量或其他任何消息。」

文章來源:The Record for the Most Distant Object in the Solar System has been Shattered. Introducing FarFarOut at 140 Astronomical Units
文章來源:The Record for the Most Distant Object in the Solar System has been Shattered. Introducing FarFarOut at 140 Astronomical Units

(中時電子報)

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