地球生物圈有多大?科學家其實一直說不準,因為從最熱的沙漠到冰凍的極地地區,微生物不斷在地球最極端的環境中出現。科學家不禁想:既然生命如此頑強,它們能否出現其他外星環境呢?為了測試微生物是否能夠在太空或火星的惡劣條件下存活,國際太空站進行為期18個月的微生物耐受實驗,結果有一些微生物確實存活了下來。

新阿特拉斯(new atlas)報導,這項被稱為生物學和火星實驗(BIOMEX)的項目,是將數百個地球微生物樣本,包括細菌、古細菌、苔蘚、地衣、真菌和藻類,被放置在俄羅斯紅星(Zvezda)實驗模組裡,一些樣本被安放在模仿火星的土壤和稀薄大氣中,整個模組就晾在太空站之外,看看它們是否可以在類似火星的環境中存活。

實驗從2014年10月開始至2016年2月,總共533天,這些微生物暴露於極端的太空條件下,經受了真空、巨大溫度波動和強烈的紫外線輻射。模組於2016年6月返回地球,進入實驗室分析。

結果發現,至少每個物種的部分成員都能夠生存下來,不出意外的是,構造簡單的幾種古細菌和細菌表現最好,甚至還能稍微增加數量,至於更複雜的多細胞生物,比如真菌和地衣,則是勉強掙扎,但還算存活。科學家確定,增殖的微生物是在太空完成的,而不是返回地球才增殖。

該團隊科學家尚-皮埃爾·保羅·德維拉(Jean-Pierre Paul de Vera)說:「一些生物和生物分子表現了對外太空輻射的巨大的抵抗力,支持到實驗結束成為倖存者,從太空返回地球。」

這個實驗再次證明,生命比我們所想像的還有韌性,同時,既然能夠在模擬的火星環境存活,同樣的事也有機會在火星上發生,所以火星可能不像以前想像的那樣荒涼,至少微生物可能在火星地底下或液態湖中繁殖。

不過德維拉提醒,這不代表火星上就一定有生物,只是告訴我們生物適應力很強,至少古細菌和細菌有可能在火星上留存。美國航太署、歐洲航太署將在2020年推出新的火星探測器,繼續探索火星生命之謎。

文章來源:Microbes survive in space outside the ISS, raising hopes for life on Mars

(中時新聞網)

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