由已故的微軟聯合創始人保羅艾倫(Paul Allen),於2011年出資設計的世界最大飛機「同溫層發射系統」(Stratolaunch Systems)在美東時間星期六早上10點,於加州莫哈韋太空港(Mojave Air and Space Port)首次飛行成功,這架重達50萬磅(225公噸)的巨型飛機在離地騰空的那一瞬間,在場的人們都忍不住驚呼讚嘆。

同溫層發射系統首飛,與一旁伴飛的小客機比較,特別體現它的龐大。(圖/Jack Beyer twitter)
同溫層發射系統首飛,與一旁伴飛的小客機比較,特別體現它的龐大。(圖/Jack Beyer twitter)

CNN報導,同溫層發射系統 一種巨大的太空飛行發射台,用途是使衛星進入低地球軌道,也可能載人。首席執行官強‧佛洛伊德(Jean Floyd)表示「它可以提供給軍事、私人公司甚至NASA等需要太空飛行的單位,一種更經濟的進入太空的方式,就如預訂航空公司航班一樣容易。」

這架飛機頭尾機身長度72公尺,總翼展寛117公尺,重達225公噸,以6具噴射引擎為動力,它比地球上的任何飛機都要重,也都更寬,有著兩個機身,還都有一具駕駛艙,不過操作飛機的駕駛艙只有一個,另一個應該是管理投放火箭用的。

航空攝影師傑克‧貝耶(Jack Beyer)說:「它太大了,很難想像能夠飛行,看到它騰空而起,有一種不可思議的奇妙感覺。」

除了貝耶以外,還有數十位航空攝影師和航空愛好者都聚集在一起,要親眼看到這款獨特雙機身飛機首次起飛的那一刻。

貝耶說:「航空迷們討論同溫層發射很多年,大家都期待它正式飛行,一方面是它巨大,但更重要的是『看到未來』,人們希望看到接下來發生的局面,也就是搭乘它進入太空。」

現在同溫層發射證實它可以飛行,但這還只是第一步,接下來它必須證明自己可以有巨大的載重能力:在它寛闊的兩具機身之間,要吊掛一具重達250噸的太空火箭,並且可以爬升到11公里的平流層高度,飛行員將從飛機上發射火箭,然後飛機將安全帶回莫哈韋,至於火箭會將衛星送入地球上空約482公里~1900公里的太空軌道(端看載荷的重量)。火箭在釋放衛星後落回地球,像流星一樣在天空中燃燒。

國際太空站的運行高度在480公里,因此理論上,同溫層發射系統也能運送太空人到國際太空站。

為了使飛機既堅固又輕巧,同溫層發射主要由碳纖維材料製成,為了節省設計費用,它大量應用已經成熟的技術,包括推動飛機的6台普惠PW4000引擎,是為波音747飛機設計的,它龐大的28排機輪,最初也是為747而設計。

與同溫層發射相似的太空運輸是維珍銀河的白騎士2號-團結號的組合,但兩種太空旅行的性能不同,團結號小的多,只能將乘客載運到100公里左右的亞軌道,無法進入環地球運行的太空軌道。不過維珍銀河宣傳,他們可以將迷你衛星可以送到太空軌道。維珍航空公司首席執行官丹·哈特(Dan Hart )說:「我們正在努力為小型衛星提供新的發射機會,這些衛星已經等待太久了。」

這還是同溫層發射的第一次試飛,在它可以開張營業之前,還需要得到美國聯邦航空管理局檢查和認證,因此接下來幾個月,還必須多次試飛。如果一切按計劃進行,並且審核速度夠快的話,或許在明年底時,就會看到這架巨型飛機攜帶太空火箭發射衛星了。

文章來源:The world's largest plane just flew for the first time

(中時電子報)

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