拜1993年的經典科幻電影「侏羅紀公園」之賜,「鳥類是從恐龍演化」這個學說開始廣為人知,在經過20多年後,這個學說已經愈來愈堅實。最近科學家發現了另一種奇怪的恐龍,牠的翼手特徵與今天的蝙蝠頗有類似,這種蝙蝠恐龍有可能是從恐龍到始祖鳥之間的過渡角色。

這塊化石是在中國遼寧省,一個1.63億年的頁岩層發現的,它的學名是Ambopteryx longibrachium,意思是「像前肢一樣的翼狀突起 」,pteryx這個詞指的是它明顯的翼龍般的膜狀翅膀,但不要搞錯 - 這種生物肯定是恐龍,而不是翼龍(翼龍不是恐龍)。如果給他一個中譯,蝙蝠恐龍應該比較合適。

蝙蝠恐龍的上視圖,翅膀以手指支撐大片的皮膜。(圖/中國科學院)
蝙蝠恐龍的上視圖,翅膀以手指支撐大片的皮膜。(圖/中國科學院)
古生物畫家所描繪的蝙蝠恐龍在枝頭上的模樣。(圖/中國科學院)
古生物畫家所描繪的蝙蝠恐龍在枝頭上的模樣。(圖/中國科學院)

這枚化石保存的相當完整,具有明顯的羽毛特徵,因此一開始曾經被認為是早期的鳥類,但後來發現它的翼手與鳥類相當不同,手指相當的長,中國科學院的王敏教授帶領的研究團隊證實,這種恐龍具有與翼龍和現代蝙蝠類似的膜翅。至於它是怎麼飛行,是鼓動翅膀增加升力,或是翅膀不動地在空中滑行,還需要進一步研究。

古生物學家艾莉達‧貝莉露(Alida M. Bailleul)表示,中國的中生代化石記錄,幾乎以被認為是「世界第八大奇蹟」,在過去的幾十年裡,許多重要的恐龍化石和早期鳥類化石在中國出土,而且這些化石極為完整,不僅含有骨骼,還含有驚人的軟組織,包括眼睛殘留,卵巢內部器官、肺部、羽毛或皮膚,這使得化石證據相當詳細。比如新發現的蝙蝠恐龍化石,就保留了翼膜的痕跡。

蝙蝠恐龍的化石模樣,輕易的可以發覺它有羽毛。(圖/中國科學院)
蝙蝠恐龍的化石模樣,輕易的可以發覺它有羽毛。(圖/中國科學院)

王敏的論文寫道:「這些化石證明,在侏羅紀的中期,有一段小型恐龍拚命學飛的過程,演化出了各種各樣的機翼結構,以摸索如何穩定的飛行。這些實驗性的翅膀樣式,最終演變成鳥類與恐龍分別走上不同演化道路的關鍵點。我們猜測,膜狀翅膀可能代表了一早期的飛行實驗,然後再經過數百代的演化,皮膜翅膀最終被羽毛翅膀所取代」。

文章來源:Adorable Jurassic Dinosaur May Have Flown With Bat-Like Wings

(中時電子報)

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