美國航太總署宣布,他們將會繼續推研製核動力四軸飛行器的發展,用以探索土衛六泰坦(Titan),這個太陽系第2大的衛星,有一一個被沙丘和甲烷湖覆蓋的朦朧世界,科學家說,這種環境讓人聯想起古代的地球。

太空航行(space flight now)報導,這項土衛六調查計畫,稱為「蜻蜓任務」(Dragonfly mission),蜻蜓號將於2026年發射、2034年抵達土衛六。

蜻蜓號的降落將會非常特別,在進入土衛六大氣層後,會先張開降落傘減速,然而當蜻蜓號偵測到空氣密度足夠時,就會伸展它的導風扇,脫離降落傘,並且開始飛行。在為期2.7年的任務中,在衛星表面上多次飛行,測量星球的地貌,包括沙丘和隕石坑與甲烷湖。

有8具電動風扇的蜻蜓號,將在土衛六表面飛行,並調查其環境。(圖/NASA)
有8具電動風扇的蜻蜓號,將在土衛六表面飛行,並調查其環境。(圖/NASA)

蜻蜓任務的首席研究員伊麗莎白‧泰托(Elizabeth Turtle)說:「土衛六是一個類似地球,又完全不同的地方,它有以氮氣為主的濃厚大氣層,星球表面有山有湖,也會下雨,然而材料卻完全不同,泰坦的岩石多數是水冰,沙丘是由有機沙粒製成的,湖泊是液體甲烷。」

科學家對泰坦的了解,大都來自於NASA的卡西尼號太空船與惠更斯號探測器,卡西尼於2005年繞行土星,惠更斯號並且登陸泰坦,傳回第一張泰坦表面的照片。在2017年9月任務結束之前,卡西尼號在13年的土星之旅中,總共有127次泰坦飛行計劃,透過強力攝影機,揭開泰坦的表面,看到了崎嶇的海岸線、溪流、沙丘與甲烷湖。

蜻蜓號則更進一步,要在泰坦表面仔細的調查。科學家表示,土衛六那層罕見的大氣層,應該是極好的飛行環境。

New Dragonfly Mission Flying Landing Sequence Animation

泰托解釋:「在土衛六飛行,應該比在地球上更容易,首先土衛六大氣層的大氣密度比地球高四倍,然而重力卻只是地球重力七分之一,在這種升力大、引力小的環境,飛行會簡單很多。」

科學家認為,蜻蜓號每一回的飛行至少30公里,甚至達到180公里都不成問題。

然而,土衛六的表面溫度是零下198度,因此尋常的電池不可能維持很久,當年惠更斯號的電池,只運作的24分鐘。因此蜻蜓需要一種以鈽238為材料,被稱為多任務放射性同位素熱電發電機(MMRTG)的核能電池,才足以為飛行器充電、為儀器供電。驅動8個電動導風扇和一個高增益天線,將數據直接發回地球。

蜻蜓號將攜帶攝影機、鑽孔機、地震儀、氣象應應器,以及光譜儀來檢查土衛六岩石和土壤的成分,機體上還有一個車載微型烤箱,可以將收集到的土壤樣本,透過簡單的實驗來感測土壤中的任何有機化合物或生物印記。

蜻蜓號的探索僅限於土衛六的赤道地區,並且遠離北半球的甲烷海洋。這是因為北半球海洋在冬季時,太陽和地球將在地平線以下,若在那裡,蜻蜓號會失去足夠的陽光照明,資訊也難以傳回地球。

文章來源:NASA approves development of flying drone to explore Saturn’s moon Titan

(中時電子報)

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