有著輝煌歷史的英國皇家空軍,正面臨創建以來最大程度的萎縮。截至2019年6月,皇家空軍7個前線中隊,總共有102個颱風戰機和17架F-35B聯合打擊戰機。這種數量比2007年的皇家空軍要縮水40%。

噴射戰機世界(Fighter Jets World)報導,今年2月,最後一個龍捲風戰鬥轟炸機(Panavia Tornado)中隊解散 ,對航空迷來說,是一個時代的結束。龍捲風戰機是歐洲第一種聯合製作的戰機計畫,並且有很長一段時間,是英國皇家空軍的主力,也是對抗華沙公約的前線戰機。

1989年,也就是冷戰的最後一年,英國皇家空軍擁有大約850架戰機,包括龍捲風、美洲虎、F-4幽靈式、獵鷹垂降戰機(Harrier V/TOL)和海賊攻擊機(Blackburn Buccaneer) 。之後冷戰結束,戰機開始換代,空軍規模也縮編,到了2007年,英國皇家空軍仍擁有超過200架龍捲風戰機、美洲虎,與新加入的歐洲戰機颱風。

然而,隨著龍捲風與獵鷹戰機的退役,如今的皇家空軍僅有颱風戰機與剛接收的F-35B,總數只有119架,使現在的機隊規模,第一次世界大戰以來的任何時代都還要小。

英國皇家空軍解釋,飛機的數量不等於戰力,雖然戰機數量不比以前多,但是保衛英國也是足夠的。然而,軍事評論員警告,無論現代的第四代與第五代戰機,有著多麼高明的戰力,數量不足仍是大問題,因為一架再強大的戰機,不可能同時出現在兩個需要保衛的地方。

目前皇家空軍專心換裝F-35B,帳面上已得到17架,但是其中的8架正在美國正在進行訓練。英國總共購買138架F-35B,卻遇到F-35量產計畫遲緩,F-35B又更嚴重些。第一批次的48架,必須等到2024年才能完全交付,後續的交機可能要到2030年才會完成。

英國皇家空軍的前身是皇家飛行隊,在一次大戰期間,就已粗具空軍的規模,當時飛行隊使用的駱駝栽機(Sopwith Camel),是協約國最著名的戰機。到了1918年,皇家空軍成立。第二次世界大戰期間,皇家空軍是同盟國最早有效抗擊納粹的軍隊,六年內生產了近35,000架噴火戰機(Spitfire )與颶風戰機(Hurricane ),贏得英倫空戰,並奪回被佔領歐洲的天空。

文章來源:Is the Royal Air Force Dying? RAF has the smallest combat force in history down to Just 119 Fighters

(中時電子報)

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