美國密蘇里州懷特曼空軍基地(Whiteman Air Force Base)正在紀念B-2匿蹤轟炸機的首飛30週年。1989年7月17日,機尾編號82-1066的首架(AV-1) B-2轟炸機「美國精神號」(Spirit of America)從加州棕櫚谷,飛到愛德華空軍基地,完成首趟試飛。

B-2轟炸機肇始於1970年代,原本美國空軍希望超音速轟炸機可以突破蘇聯防空網,因此曾經推出2倍音速的B-58盜賊式(Hustler),以及3倍音速的XB-70女武神式(Valkyrie ),然而蘇聯的防空飛彈已可以擊落2倍音速的目標,而XB-70在試飛墜毀,加上蘇聯也推出了3倍音速的攔截機MiG-25,顯然比拚速度可能無法取得上風,既然如此,美國空軍開始了低雷達訊號的匿蹤飛機計畫。1974年,美國國防高等研究計劃署DARPA,要求各個飛機航空設計公司提供有關雷達截面的研究,包括波音(Boeing)、諾斯洛普(Northrop )、洛克希德(Lockheed)、麥道(McDonnell Douglas)都提出了,其中洛克希德與諾斯洛普的報告得到賞識,日後也就成為F-117匿蹤戰機與B-2轟炸機的開端。

諾斯洛普的創始人傑克諾斯洛普早在二戰時期,就自費進行機翼與機身合為一體的飛行翼(Flying wing)研究,飛行翼機體的線條非常單純,就是巨大的後掠三角形,傑克原本的用意是減低飛行阻力,達到省油的目的,當時沒有注意到雷達截面的問題。之後諾斯洛曼爭取到YB-35的研發,在1946年達成首次飛行,可惜此時二戰已結束,噴射戰機時代來臨,因此又進化成噴射式的YB-49,於1947年首飛。

YB-35與YB-49都稱的上是B-2的前身。(圖/美國空軍)
YB-35與YB-49都稱的上是B-2的前身。(圖/美國空軍)

但是在沒有電腦飛控系統的年代,YB-49並不容易操作,1948年6月5日,第2架YB-49墜毀,計畫受挫,在1953年就完全停止了。

然而這些飛行翼飛機的研發經驗,卻成為匿蹤飛機研發的養料,1979年,美國空軍提出高級技術轟炸機(ATB)計劃,諾斯洛普的草案被選中,定名為精神式(Spirit),但這個字還有「靈魂」之意,因此也被稱為幽靈。

1989年7月17日,機尾編號82-1066的首架(AV-1) B-2轟炸機「美國精神號」(Spirit of America)從加州棕櫚谷飛到愛德華空軍基地,完成首趟試飛,成為世界唯一的匿蹤轟機。

可惜時局突變,原本計劃採購132架飛機,到了90年代初,蘇聯解體,美國沒了最大的敵手,匿蹤轟炸機也就不需要了,最終只製作21架。

雖然數量大為減少,但是B-2仍然成為美國戰略空軍的重要角色,1999年,B-2迎來了首場實戰,在科索沃戰場上空投放JDAM炸彈。然而1999年5月7日,一架B-2 對南斯拉夫的中共大使館投下5枚JDAM,造成數名工作人員死亡,遭到嚴重批評。

B-2主要擔任精準轟炸任務,投放JDAM炸彈。(圖/美國空軍)
B-2主要擔任精準轟炸任務,投放JDAM炸彈。(圖/美國空軍)

在911襲擊事件發生後,B-2也是阿富汗上空的第一架作戰飛機,而且出擊的B-2是從美國出發前往阿富汗,在飛行44.3小時後返回美國,完成了最長的作戰任務。匿蹤轟炸機一直是美國國防的重要組成部分,是美國空軍全球打擊能力的象徵。

憑藉其獨特的飛行翼設計,和先進的航空電子系統,B-2 比30年前更加致命和創新。操作B-2的空軍人員,都要仔細的進行日常測試和維護,以保持B-2的運作。

文章來源:U.S. Air Force commemorates the 30th anniversary of B-2 test flight

(中時電子報)

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