石油和煤炭等化石燃料有朝將開採殆盡,「天然氣水合物」成為各國積極探勘的新能源。科技部近年邀請德、法等國合作,探測台灣西南海域天然氣水合物蘊藏量,並透過國家實驗研究院台灣海洋科技研究中心「勵進」研究船實地探勘,首度成功鑽取天然氣水合物岩心,初估至少可供應全台65年能源需求。

「天然氣水合物」是幾百萬年前埋在海底的動植物屍體,經過細菌分解產生的氣體,因低溫高壓被包覆在水分子形成的冰晶裡面,超過95%是甲烷,又稱「甲烷水合物」或「甲烷冰」,被視為21世紀最有潛力的替代能源。當壓力或溫度改變,冰晶就會熔解並釋出甲烷,遇火自行燃燒,出現冰火共存特殊現象,也因此被喻為「可燃冰」。

相較於英、美、日、德和大陸過去30年積極在各自經濟海域探勘,我國直至2013年「海研五號」研究船才派遣科學團隊到東沙島附近探勘,粗估台灣西南海域天然氣水合物分布面積達5000平方公里。

國研院海洋中心助理研究員鄧家明指出,天然氣水合物開採輸送需維持穩定溫度與壓力,風險很高,稍有不當,恐引發海底崩塌而造成海嘯。

去年6月法國「瑪麗杜凡號」搭載台法科學家聯合探勘,終於在西南海域鑽獲「可燃冰」。「勵進」研究船日前首航,利用水下遙控無人載具採集天然氣水合物儲藏區海床樣本,有助於評估鑽井與開採風險,為新能源開發另啟新頁。

(中國時報)

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