除了地球以外,太陽系最可能有生命的地方在哪裡? 火星是常被談論的地點,但是遙遠的木衛二歐羅巴(Europa)似乎可能性更高,因為它的冰層下已確定是液態的海洋。美國航太總署在8月19日宣布,「木星二快船」(Europa Clipper)正式定案,進入最終設計階段,接有望在2023~25年發射。

太空網(Space.com)報導,NASA官員湯馬斯·佐伯辰(Thomas Zurbuchen,)在聲明中表示, 「我們感到相當興趣,很希望木星二快船任務,能夠向我們揭開那個神秘的海洋下的奧秘。」

木衛二是木星第4大的衛星,是由伽利略用望遠鏡發現的,直徑3,120公里,比我們的月球略小一點。1978年,航海家1號、2號(Voyager 1、2)首次仔細的拍攝木衛二的表面,當時人們就驚訝的發現,木衛二上的隕石坑非常稀少,表面以水冰為主,而且有許多裂紋。到了1990年代伽利略號(Galileo )進一步發現,木衛二的冰層裂紋,會隨著時間而加寛,然後又縮窄,顯示冰層是活動的,很可能浮在水上,那麼在冰層之下應該有液態水。據天文學家的推測,木衛二冰下海洋的深度可能達到幾百公里,至於在如此遙遠的地方,如何保持液態水?應該是地熱所造成。

木衛二的冰層下,有巨大的液態水海洋。(圖/NASA)
木衛二的冰層下,有巨大的液態水海洋。(圖/NASA)

科學家認為,有液態水,又有足夠熱的地熱,很有機會產生一系列有趣的化學反應,就有可能培育成生物。因此,天體生物學家認為,歐羅巴是太陽系最可能出現外星生命的地方之一,甚至比火星還要高一些。

Life on Europa Moon

然而,有點遺憾的是,木衛二快船不會尋找生命跡象,因為它的運作時時可能不夠進行找生命這樣的複雜任務,木衛二位於木星強大的輻射帶內,在這個環境中,探測船的電子設備即使加裝了屏蔽護盾,也會被燒毀,因此木衛二快船的設計目的是在三個月的時間,完成45次近距離飛行,飛行高度為25至2,700公里,仔細的調查木衛二的表面特徵,從冰縫中分析海洋成份,並收集各種其他數據,這也是為將來尋找生命任務時,尋找良好的登陸地點,所以,雖然木衛二快船雖然不直接調查生物,但也是在為其探路。

航太總署說,如果一切按計劃進行,木衛二快船將在2023年或2025年發射,可能使用正在發展的太空發射系統(SLS)重型火箭發射。

文章來源:NASA's Europa Clipper Mission to Jupiter's Icy Moon Clears Big Hurdle on Path to Launch

(中時電子報)

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