據新華社8月31日報導,美國國家航空暨太空總署(NASA)甘迺迪太空中心30日發布消息說,計劃開發一種將月壤熔化並轉變為氧氣的設備,未來利用這一資源支持可持續的月球和火星探索。

這項研究被稱為「風化層電解制備氣體月氧」(GaLORE)項目,科研人員準備將月壤加熱到約攝氏1649度以上,然後讓電流通過熔化物質從而產生化學反應,將月壤分解成氧氣和金屬。月壤或月表風化層是覆蓋在月球表面上的一層細小粒子,由氧化鐵、氧化硅和氧化鋁等金屬氧化物組成。

甘迺迪太空中心材料科學家凱文.格羅斯曼說,儘管月球沒有大氣,但氧元素以金屬氧化物粉末的形式存在,因此有望通過電解獲得可以使用的氧氣。

據介紹,電解指電流通過電解質溶液或熔融態電解質,但在月球上電解存在兩大挑戰。第一,高溫和月壤中的鐵會導致極端腐蝕性的條件;第二,月球上的電解設備必須適應極端條件,且能夠自動運行。

格羅斯曼說,2024年將兩名太空人送上月球後,NASA需要利用月球材料實現第二個目標——可持續地對月球進行開發,為探索火星的漫漫征程做準備,而氧氣可用於太空人生命支持,並用於燃料的氧化劑,金屬還可用於建造太空設施及3D打印車輛和工具等。

研究團隊未來兩年將獲得NASA每年120萬美元的經費用於技術開發,項目將於10月1日正式啟動。

(中時電子報)

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