名人堂救援王李維拉(Mariano Rivera)獲頒總統自由勳章!出身巴拿馬的李維拉17日在白宮接受美國總統川普(Donald Trump)表揚,他被川普稱讚為「對美國體壇與文化、社會具有卓越貢獻的人。棒球史最優秀的救援投手,除此之外還是實現美國夢的典範。」

李維拉分享了自己初到小聯盟的經歷,「那時是1990年,我根本還不會講英語,別說1990年,我到現在還不太會說呢。」全場大笑。李維拉說:「我那時只會講西班牙語,我看著大家出去玩,晚上哭著入睡。」

「我跟兩位隊友說,我不怕你們笑,但請教我說英語吧。結果我很快有辦法跟教練與隊友溝通,我成為世上最快樂的人。我很高興能幫助後來的球員,我告訴他們打破語言隔閡是最重要的一件事。我來自美麗的巴拿馬,今日我很榮幸成為一位美國人。」

李維拉是巴拿馬某漁船船長的兒子,他從小拿樹枝和石頭學習棒球,18歲進入成棒,但他是野手。有一次球隊落後很多,他被教練硬拉上去投球,這一投就不得了,對手居然1分也打不出去,大家才發現他是不折不扣的天才投手。後來李維拉勉強湊出車資前往洋基在巴拿馬舉辦的測試,從此開啟光芒萬丈的投手生涯。

1997年,洋基將李維拉轉為終結者,他無意間投出一種很強力的內角球,他拚命練習將之完善,這即是日後威震八方的「切球」(cutter)。該年李維拉入選明星賽,後來還創下81局切斷打者44支球棒的紀錄。川普笑說:「其他投手也會切球啊,他們怎麼差你這麼多?」

總統自由勳章是美國平民最高榮譽,儘管有人批評川普頒發得太浮濫,不過李維拉在棒壇確實是地位不凡。身為史上首位全票入選棒球名人堂的選手,李維拉的成長故事一直激勵著許多中南美後輩,姓氏「李維拉」更永遠成為救援王的代名詞。

(中時電子報)

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