RQ-180

從最初傳出美國祕密開發RQ-180已近6年,隨著愈來愈多證據出現,如今幾乎可以確定,這款由諾斯洛普格魯門(Northrop Grumman)研製的隱形無人機已徹底發揮戰力,為美國空軍執行穿透性情報、監視及偵察(ISR)任務。據信它是在2010年首度試飛,並從2014年底起,進行作戰測試評估,就這樣蒙著神祕面紗飛了9年。

據《航太周刊》(Aviation Week)24日報導,至少有7架RQ-180已在執行作戰任務。儘管它的影像至今仍神祕莫測,但從新證據評估,仍能就它歷經早期試飛,研發和最初部署獲得較清晰的概念。就目前所知,它大都在加州和內華達州進行作戰測試評估。

事實上,洛克希德馬丁(Lockheed Martin)SR-71「黑鳥」(Blackbird)偵察機1999年退役後,便留下執行穿透性ISR任務的空白。到了2005年時,諾格為了與波音(Boeing)較勁,想要搶美國海∕空軍聯合無人空戰系統(Joint Unmanned Combat Air Systems,J-UCAS)專案的大單,於是提案打造一款較小型的無尾翼無人戰機。

陸續出現的證據顯示 RQ-180外型近似B-21隱形轟炸機

然而,五角大廈的《4年期國防總檢討》(Quadrennial Defense Review,QDR)決定調整專案,2006年取消了J-UCAS,只留下海軍這部份,資金也在2007年從國防預算刪除。

另一方面,空軍資金則轉投入機密的高空長航時(High Altitude Long Enduration,HALE)無人機專案上。據信當初搶單的有波音,洛馬和諾格。大約也就在這時,諾格公開討論X-47C的系列構形。其中最大的一款翼展達172英尺(約52公尺)的雙引擎無人機,能搭載1萬磅(4,536公斤)武器。

《航太周刊》2013年時繪製了RQ-180的示意圖,上面有彎曲風箏翼。不過,業界消息人士透露,它的細節和示意圖呈現的有所不同。如今有更多證據顯示,最後它的構形可能比較接近B-21「突襲者」(Raider)轟炸機的飛翼設計,還有較簡單的後緣。

(中時電子報)

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