自從美軍在二次大戰贏得中途島戰役以來,航空母艦就成為海戰中最具主導地位的武器。不過隨著科技的進步,就算還有其他國家──尤其是中國大陸──仍繼續打造航空母艦,但航母的海上霸權可能將逐步走入夕陽。據各國軍事與戰略專家推測,未來取而代之的可能是搭載無人艦載機的水下母艦,它將有更強大的武器、更好的隱形效能、更低的人員損失風險與更低廉的造價,取代航母成為贏得下一場中途島海戰的主角。

據《大眾機械》報導,航空母艦不只造價高昂,而且損失風險極高,福特級航母一旦沉沒,其死亡人數將是美國珍珠港事變人員損失的2倍。而且,航母至今仍無應對諸如高速魚雷、反艦彈道導彈和高超音速武器等新一代武器,這個缺點可能會使航母在一代人的時間內就完全消失。至於未來戰爭的主角,專家們有很多有趣的想法。

軍事專家想像未來的海戰將由無人機潛水母艦取代現在航母功能。圖為畫家繪製想像中的無人機潛水母艦。(圖/Reddit)
軍事專家想像未來的海戰將由無人機潛水母艦取代現在航母功能。圖為畫家繪製想像中的無人機潛水母艦。(圖/Reddit)

報導說,1945年就有軍事專家預測到航母時代的終結,當時認為航母艦隊將被原子彈完全殲滅,因此這種形態的戰爭平台必然會過時。雖然事實並非如此,但是航母有許多其他的問題。

首先是建造難度高,造價太昂貴,操作的成本更是驚人。福特號航母造價130億美元,艦載74架各種飛機還要花50億美元,航母還要承擔艦載機的飛行與維護費用,例如F-35C每飛行小時要花4.4萬美元。

由於新武器的發展,航母愈來愈脆弱,而且建造廢時又昂貴,專家們都認為航母主導戰爭的時代很快就會結束。圖為美國航母艾森豪號。(圖/美國海軍)
由於新武器的發展,航母愈來愈脆弱,而且建造廢時又昂貴,專家們都認為航母主導戰爭的時代很快就會結束。圖為美國航母艾森豪號。(圖/美國海軍)

其次,競爭對手已開發出速度更快、威力更強的武器來擊毀航母,例如中國大陸已開發的東風-21D反艦彈道導彈和東風-17高超音速武器,這些在北京閱兵中展出的武器對美國航母構成了前所未有的威脅。

報導指出,航母艦隊實際是一種結合飛機與艦船的合作伙伴關係,因此如果能把舊式飛機換掉,航母可能還有些未來性。這意味著要以無人艦載機取代有人駕駛的戰機,它的造價低廉,不需要維持飛行員生命的設備,即便被擊落也沒有人命損失或擔心被俘。在高危險環境中,就算無人機只用一次,都比有人駕駛可重複使用戰機更為划算。

因為無人戰機造價低,不只數量可以大幅增加,航母也不需要那麼多的艦上人員,它使用更短的跑道,或是直接由魚雷或導彈管發射,如果加上甲板上使用機器人,就更不需要配備操作人員。

至於航艦,專家建議使用半潛船,它能在更惡劣的海況下部署,無人機起飛後就沒入水中。另一種選擇是潛水艇式母艦,可以由筒倉中發射無人戰機。現在的航母固然有機動性與防空導彈系統,但它的防衛能力完全比不上具有隱匿功能的大型潛艇。以海底平台操作無人機,在反介入的環境中生存的機會更大。

報導指出,無人機水下發射平台聽起來像是好萊塢電影情節,但實際上早已有操作模式,它們是美國4艘俄亥俄級巡航導彈潛艦(俄亥俄、密歇根、佛羅里達、與喬治亞號)。當年由於《中導條約》限制,這4艘潛艦不搭載核彈道導彈,而改搭載對地攻擊的戰斧巡航導彈。它們除了戰斧巡航導彈之外還能攜帶可由導彈筒倉發射的海知更鳥(Sea Robins)無人機,為潛艇進行偵察或攻擊。

這樣的無人機潛水母艦僅需要約155名船員,人數比福特級的4550名水手少得多,但是火力可以達到現在航空母艦的水平。而且根據報導,俄亥俄級潛艇在巡邏過程中也從未被偵測到過。

報導最後說,無人機潛水母艦需要的很多新技術已經逐漸掌握,未來這些技術結合起來,外界就會看到一場航母完全在水下的海上對抗行動。

文章來源:Drone-Launching Submarines—Not Aircraft Carriers—Could Win the Next Battle of Midway

(中時電子報)

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