歐洲航太署(ESA)決定執行世界上第一場「太空垃圾清除」任務。11月底,ESA與瑞士「清潔太空」(ClearSpace)公司簽訂了合作契約,計劃將在於2025年,發射太空打掃機器人,清潔軌道上的飄浮碎片。

新阿特拉斯(New Atlas)報導,我們進入太空時代僅62年,但是遺留在太空的垃圾已多到成為問題,軌道上有成千上萬個大大小小的太空垃圾,大到衛星、廢棄火箭,小到脫落的油漆片。在未來,人造衛星的數量只會愈來愈多,碰撞的機率也就愈來愈高,減少威脅的唯一方法,只有人類自行清除軌道上的廢棄衛星,或是其他太空垃圾。

太空清潔1號,有著4支機械手臂,能夠抓補太空碎片。(圖/ESA)
太空清潔1號,有著4支機械手臂,能夠抓補太空碎片。(圖/ESA)

作為ESA太空安全計劃的一部分,「清潔太空1號」(ClearSpace-1)的任務,是演示清理太空垃圾的技術。根據國際法,衛星是發射衛星國的財產和責任,因此測試目標是ESA的一枚VESPA火箭發射後的整流罩。該衛星於2013年被送入太空,是這型火箭的第二次飛行,目前位在800 ~ 660公里的軌道高度上。選擇它是因為整流罩僅重100公斤,,並且具有簡單的形狀和堅固的結構。

第一個處理的太空垃圾,將是火箭頂部的整流罩,也就是右邊的那一片。(圖/ESA)
第一個處理的太空垃圾,將是火箭頂部的整流罩,也就是右邊的那一片。(圖/ESA)

當「清潔太空1號」發射升空時,它會先進入500公里的軌道,然後經過測試和調試後,與VESPA會合,在那裡,它將動用用四支機械手臂捕獲目標,然後以計算好的力道,往地球大氣層丟棄,使這塊碎片在大氣層中燃燒。如果任務成功完成,它將繼續測試,捕獲更多太空碎片。

ESA的清潔太空計劃負責人,路易斯·以諾森蒂(Luisa Innocenti)說:「目前的太空已相當擁擠,即使明天所有太空發射都停止了,但是衛星與衛星之間仍會發生碰撞,一但發生,將以幾何級數的速度,造成更多碎片。我們需要開發技術,以避免產生新的碎片,並清除那裡已經存在的碎片。」

文章來源:World-first space debris removal mission to launch in 2025
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