古生物學家在緬甸出土的一枚琥珀中,確認了一個小頭骨,外表尖嘴、披毛,像鳥類也像爬行類,也可以說牠是恐龍。它生存在距今9000萬年前的白堊紀,這是目前已知中生代最小的恐龍,而且還可為鳥類的演化過程,提供新的見識。

拜科幻電影「侏羅紀公園」(Jurassic Park)之賜,普羅大眾已經知道,黃澄色的琥珀,是一種保存完整的化石,雖然在現實世界中,不可能從琥珀的生物遺骸裡提取DNA,但是琥珀生物遺骸所保存的生物訊息,比骨骼狀的化石來的豐富很多。科學家最近調查一枚琥珀裡的頭骨,該枚頭骨來自2016年從緬甸北部克欽省的Angbamo採集場挖出的。該遺址中琥珀中的鋯石晶體,其放射性同位素定年法,顯示這個地層約為9000萬年前。

眼齒鳥的詳細掃瞄,眼睛很大,嘴喙有牙齒。(圖/Lida Xing)
眼齒鳥的詳細掃瞄,眼睛很大,嘴喙有牙齒。(圖/Lida Xing)
眼齒鳥的頭部復原想像圖。(圖/Lida Xing)
眼齒鳥的頭部復原想像圖。(圖/Lida Xing)

頭骨大小只有7.1公釐,與現存的最小鳥兒-蜂鳥,差不多大。它有著尖尖的嘴喙,與鳥類很像,但是嘴裡有100多枚牙齒,顯示它應該是肉食性的。古生物學家潔格咪‧歐康諾(Jingmai O'Connor)說,這隻鳥很可能以小昆蟲為食,鑑於牙齒很小,牙齒也融合在嘴骨上,這可能會增強牙齒的強度。

The bird in amber: A tiny skull from the age of dinosaurs

鳥的另一個特點是眼睛很大,具有爬行類眼睛的特徵,由於瞳孔很小,科學家認為,牠應該是白天行動的日行動物。科學家將這種新物種命名為Oculudentavis khaungraae ,可稱為眼齒鳥。

藝術家所繪製的眼齒鳥完整外型圖。牠的身體目前沒找到,這是以現今對中生類鳥型恐龍的理解,所進行的推測。(圖/Lida Xing)
藝術家所繪製的眼齒鳥完整外型圖。牠的身體目前沒找到,這是以現今對中生類鳥型恐龍的理解,所進行的推測。(圖/Lida Xing)

斯克利普斯學院(Scripps College)生物學副教授拉斯·施密茨(Lars Schmitz)教授表示,這枚琥珀極其珍貴,通常琥珀裡包裹的動物都是昆蟲這樣的甲殼動物,但是脊椎動物中的保存很少。因此,這枚琥珀這為我們提供了一扇進入恐龍世界的窗口。我們也很訝異,在白堊紀時期,竟然有蜂鳥一般大的飛行恐龍,也從另一面顯示,現存的鳥類,與恐龍的差異真的很小。

文章來源:Hummingbird-sized dinosaur skull preserved in 99-million-year-old amber
#琥珀 #恐龍 #鳥類 #牙齒