台東志航空軍基地的1架F-5E戰鬥機在29日早上墜海,飛行員朱冠甍不幸罹難,事故發生後,許多的意見都提到「戰機老舊沒及時汰換」,並計算F-5E在中華民國空軍的服役時間已達到40多年,似乎就把墜機的原因給確定了。然而這種看法實在草率,F-5E服役時間確實長,但是「老」不一定等於「舊」,有沒有持續裝備更新與性能更新才是重點,從這角度看來,空軍對於F-5E/F的性能更新實在是不足。事實上,其他國家的F-5E有在持續更新與性能提升,包括泰國、巴西,甚至我們鄰近的韓國,都有在進行F-5E的升級工作,使這批老虎戰機能跟的上時代並且更為安全。

要說F-5E/F的故事,能夠從1959年首飛的美軍T-38「鷹爪式」教練機(Talon)開始說起,其實原本諾斯洛普(Northrop)公司就想設計小型超音速戰機,計畫名是N-156,但是當時美國空軍表示,他們沒有相應的需求,倒是需要汰換T-33教練機,並且希望具備超音速性能。於是諾斯洛普的工程團隊,就將N-156修改成雙座型,很快就形成合格的教練機,也就是T-38。提外話,美國空軍仍在使用T-38,該型教練機已服役達到61年。

T-38完全符合美國空軍的教練機需求,而且後勤又容易,並且在修改武器電路後,就能具備武器投射能力,儼然成為小型戰機。正巧1960年代的國際局勢,美國需要提供給自由陣營的新興國家們,一種易修、易學,而且便宜的外銷戰機,於是將T-38修改而成的F-5A/B型戰機就問世了,由於是提供給自由世界國家,因此它就叫做「自由鬥士」(Freedom Fighter),包括中華民國、菲律賓、南越南等國家,都有使用過F-5A/B。

雖然F-5A/B已經具有作戰能力,可以發射響尾蛇飛彈,但是它沒有安裝雷達,空中作戰僅能依靠飛行員的目視,有著頗大的限制,於是1970年,在機鼻加裝小尺寸空用雷達,與雷達預警器等重要航電設備的F-5E/F戰機就出現了,有別於F-5A/B的性能有顯著提升,於是也更改了它的外號,稱為老虎2式「Tiger II」,同樣銷售給剛走向經濟起飛的許多開發中國家,包括中華民國、新加坡、韓國、泰國等等,另外又銷售給瑞士、比利時、巴西、智利等數十個國家,在「全盛時期」,F-5E的全球總數量達到1400架。

全球F-5E數量如此眾多,使得戰機性能提升,一直是許多航太大廠的商機,事實從1990年代開始,許多國家都在進行「老虎戰機」的性能提升,使「老虎不老」。而且拜新一代電子技術革命之賜,許多航電設備能夠做到又小又強。包括美國、韓國、巴西、泰國等等國家,都有自己的性能提升方案。

巴西空軍的F-5E座艙。
巴西的F-5M,已有好幾具多功能儀表。(圖/youtbue)
巴西的F-5M,已有好幾具多功能儀表。(圖/youtbue)

美國海軍也有一批F-5N戰機,擔任異機種對抗的假想敵部隊,在去年2月,就向F-5的製造商,也就是諾斯洛普-格魯曼集團(Northrop Grumman)提出延壽工程合約,價格達到1,680萬美元。 該合約要求諾格集團為44架F-5N,進行戰機檢查、維修、大修、緊急維修、改裝工程等工作。

另外,泰國空軍在2017年就與以色列拉菲爾公司(Rafael )合作,要大幅度的升級F-5E,引進以色列 巨蠎4型( Python-4)敏捷短程空對空飛彈、德比中程飛彈(DERby missile),加上伊爾伯特公司(Elbit)的頭盔瞄準鏡,現在還將增加Litening 3瞄準莢艙和Skyshield電子戰莢艙,甚至通訊設備也升級為HAVE QUICK II跳頻系統。泰國空軍將這次升級案稱為「超級虎」計畫,表示升級之後,「性能不輸F-16」。

另外,南美洲的巴西,正好在最近完成了F-5E的升級案,他們從2005年開始與瑞典合作,將現役49架F-5E戰機,加裝新一代電戰系統、全彩顯示螢幕、飛行中控電腦,和多功能抬頭顯示器,他們將升級後的F-5E,稱為F-5M。

相比之下,我們中華民國空軍對待F-5E機隊,就顯得太過忽視,在得到IDF、F-16、幻象2000之後,就一直不願意在F-5E身上有所投資。事實上在1996年,漢翔公司算將IDF的航電與雷達,加裝到F-5E的計畫,稱為「老虎2000」,可惜空軍一直都興趣缺缺,甚至於空軍管理高層,聽聞F-5E改良計畫時,還會面有難色的反問「F-5E還要用多久?」 然而幾十年過去了,由於空軍的部訓機也沒還著落,使得這批 F-5E就以最老舊的面貌繼續苦撐,飛行的安全性當然就會下降。

說到飛行安全,事實上F-5E原本的彈射椅性能不佳,確實有低空彈射危險的問題,但是這是可以改善的,韓國空軍在2011年5月,與馬丁貝克公司(Martin-Baker)達成F-5 E戰機的彈射座椅改進合約,改進之後彈射座椅啟動時,沒有高度限制,速度限制方面,相比過去也有了很大的放寬,也就提供了飛行員在面臨棄機逃生時,更可靠的安全保障。

我們國家處境困難,能夠取得軍品的機會不多,其實更應該努力在現有裝備的維護、升級,與性能提升上。除了F-5E多年來沒有性能更新以外,我們的C-130H運輸機,也遲遲未性能升級,儀表與航電系統仍然保持30年前的原樣,誠心希望國軍指揮高層,能夠多重視現有軍備的改良,這樣的工作絕對不亞於購新武器。

文章來源:韓為F-5換新彈射座椅提升安全係數
文章來源:U.S. Navy to extend the service life of F-5 fighter jets

(中時新聞網)

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