美國物理學會(APS)在4月的會議上提出一個新遠景,隨著「韋伯太空望遠鏡」(James Webb Space Telescope, JWST)將要啟用,憑著它強大的偵搜功能,我們可能在5到10年內就找到外星生命的所在位置。

「有趣的工程」(Interesting Engineering)報導,俄亥俄州州立大學研究生凱普里斯·菲利普斯(Caprice Phillips)說:「韋伯望遠鏡的功能非常強大,它可以僅花60個小時的時間,就能具體檢測到太陽系外行星的生命特徵。這種分析速度可以快速的過濾掉絕對沒有生命的地方,留下的就是可能的。我真的認為,我們可能會在未來5至10年內,就能找到確實有機會出現生命的其他行星。」

隨著我們對於星球出現生命條件愈來愈豐富,科學家也大膽的尋找非地球型行星的生命可能所在地,比如「氣體矮行星」(Gas dwarf planets)就是其中一種目標。氣體矮行星也稱「迷你海王星」(Mini-Neptune),是指一種比直徑地球大2倍,卻又小於海王星(海王星直徑是地球4倍)的行星。這種行星已被發現確實存在,豐富的大氣層確保了它的氣候可能維持在液態水,如果它含有氨,那麼就可能再進一步出現複雜分子,也就有可能出現生命。但是令人遺憾的是,由於我們的太陽系中沒有這種行星,所以對它的看法都是猜測。

韋伯太空望遠鏡預計於今年10月發射升空後,這架巨大的太空望遠鏡有一個6.4公尺的的主鏡,尤其尺寸太大,需要像摺紙一樣折疊才能收容進火箭裡。而且它安放的位置還遠離地球,位在第2拉格朗日點上,使得它避免掉哈伯太空望遠鏡的困境:視野有一半被巨大的地球所遮蔽。

上個月,使用哈伯太空望遠鏡的科學家發現了一個奇特的系外星行GJ 1132,它的直徑比地球大,科學家猜測它可能原先是一個氣體行星,但是大多數的氣體已被母星的輻射給吹散,然後又因火山活動而形成了第二代大氣層。這個過程與地球相似,地球也經歷過早期大氣層與再生大氣層的發展歷程。

儘管這個行星離它的母恆星太近,僅有1.6天就完成公轉,所以它確實不太可能出現生命。但是這一發現意味著系外行星的種類與演化是複雜的,「可居住」與「不宜居住」之間如何分類,能比我們想像的要複雜得多。未來韋伯太空望遠鏡可望帶來更詳細的資料,或許能夠找到更多系外行星,以及可能有生命的行星。

文章來源:Scientists Say We'll Find Alien Life in Five to Ten Years

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