媽袓的信眾到底有多少人呢?

根據內政部宗教司調查概估,目前全世界至少有3億多媽祖的信眾,媽祖廟有6000多座,遍布33個國家和地區。

台灣,信媽祖的人特別多,平均4個人中就有3個信仰媽祖。尤其是每年的農曆3月23日前後半個月,所謂的「3月23瘋媽袓」,是台灣人參拜媽祖的熱烈時期,參拜人數動輒上百萬人到上千萬人。

媽袓護佑台灣,是台灣人的保護神。

「相傳在二次世界大戰時,台灣是日本的殖民地,美軍轟炸機準備要轟炸北港時,美軍飛行員卻在雲層中看見一個紅衣女子,以裙子接住所有炸彈,雖然轟炸北港,但北港卻無損分毫,美軍知道是神助,驚懼異常,媽祖保護北港的神蹟因此家喻戶曉,北港朝天宮也因此成了台灣主要的天后信仰中心之一。」宗教界人士說。

而另一種説法是,台灣四面環海,自古以來人們的生活都離不開大海,漁民們在面對未知浩瀚的大海,難免惴惴不安,因此航海的守護神-媽祖,便成了台灣人心靈上的主要依歸與寄託,更是台灣最重要的民間信仰之一。

「台灣的媽袓宮,都是由大陸湄洲媽祖的故鄉「分靈」過來的,」宗教專家説,「最早從湄洲分靈過來供奉媽祖的當屬北港朝天宮!」,所以朝天宮供奉的媽祖娘娘,通常被稱呼爲大媽,其它地區再分靈出去的,就被尊爲二媽或三媽。

有人好奇地問,台灣和湄洲的媽祖長相爲何不太一樣?同出一源,台灣的媽祖多是黑臉,湄洲的媽祖則是粉臉。

湄洲媽袓廟方人員解釋道,「最早之前,台灣信眾在分靈湄洲媽祖時,不斷在船上燒香祈福,經過3天的煙燻後,媽祖的臉就變黑了,台灣民眾還覺得臉越黑表示越靈驗。其實,湄洲媽祖是女人,愛美是女人的天性,當地民眾在重要節日的時候,都會請福祿雙全的人為她梳妝打扮,因此,湄洲媽祖的臉是粉紅色的。」

「20年前,北港朝天宮曾舉辦過迎媽祖來台遶境巡安,之後遶境活動斷了20年,去年在鴻海集團郭董的居中牽線安排,並出資2,000萬元,終於再次促成湄洲媽祖來台。」一位熟悉湄洲媽祖廟動態的福建台商透露,郭董篤信媽祖娘娘,他年少時,他們家就曾住在板橋慈惠宮裡呢!

北港朝天宮供奉媽祖起源最早,可説是台灣媽祖信仰的中心。但提到媽袓遶境,每年農曆三月「瘋媽袓」,媽祖誕辰3月23各地皆有盛大的慶祝活動,又以台中大甲鎮瀾宮的媽祖遶境活動最為盛大。Discovery 甚至將「大甲媽祖遶境」與「麥加朝聖之行」、「梵諦岡耶誕彌撒」並列為「世界三大宗教活動」。

大甲鎮瀾宮,每年參與遶境9天8夜活動信眾至少湧入幾百萬人以上,各地政商名流爭相「扶轎 」,上至總統下至地方民代無不舉香跟拜,更有不少男女信眾紛紛趴下「攥轎底」以祈求平安。參加鎮瀾宮遶境活動幾已成爲每個媽祖信眾一生非參與的使命了。

台灣三大媽祖宮,除了朝天宮及鎮瀾宮之外,另一新起之秀當屬白沙屯拱天宮。據民間傳説,白沙屯媽袓娘個性較火爆,從不按牌理出牌,起轎動作非常激烈,不過祂的收驚據聞超神效的。

白沙屯媽祖娘「粉紅超跑」起駕了!

不按既定路線的隨處遶境活動,是白沙屯媽的特色,每一年參加的信眾以年輕人居多,幾達十幾萬人,近年來,白沙屯媽隨機起駕,隨機闖入民宅救人的神蹟,更吸引了上百萬人的支持,「粉紅超跑」已然成了台灣另類媽祖娘娘的傳奇。

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