著名的「協和號」(Concorde)超音速客機在2002年退役,這20年來客機都在0.8馬赫速度飛行。不過在5年內,超音速客機將會強勢回歸,美國航空(American Airlines)預訂20架由新創公司轟鳴超音速(Boom Supersonic)研製的「序曲」(Overture)超音速客機,雖然目前原型機還沒有完全,但是顯然美國航空非常看好它的潛力。

飛航線上(Aviaci on line)報導,美國航空公司相當大手筆的訂購20架「序曲」,外加 40 架選擇權,這是非常重大的決定,因為此飛機離完成可能還有好幾年,但是美國航空的合約是不可退還的,這等於是大力支持該研發計畫。

序曲的正視圖,它的機翼採用獨特的「海鷗翼」,可最大限度地減少飛機阻力。(圖/Boomsupersonic)
序曲的正視圖,它的機翼採用獨特的「海鷗翼」,可最大限度地減少飛機阻力。(圖/Boomsupersonic)

根據協議條款,轟鳴公司在交付任何序曲之前,都必須滿足航空業標準,包括操作性、飛航性能和安全要求,以及其他條件。即使如此,美國航空仍然決定投注資金。該公司的首席財務長凱爾(Derek Kerr)說:「展望未來,超音速航行將成為我們機隊中的重要部分,我們期望如何為客戶擬定一種更便捷的飛行。」

除上述提到的基本航空安全標準,另一個障礙是「噪音」,由於超音速飛行的噪音相當大,它很可能將無法在陸地上空飛行,只能經營越洋航線。

今年7 月,轟鳴公司公佈了「序曲」的最終設計,同時也獲得諾斯洛普格魯曼公司的的投資與技術支援,這對該公司是重大的助益。概念實驗機XB-1預計在今年底起飛,它的體型是量產機的三分之一,用以確定飛機的氣動構型是否符合模擬。

「序曲」的第1架飛機計劃於 2025 年推出,並在 2029 年之前搭載第一批乘客。序曲的極速為 1.7 馬赫,可搭載65至80名乘客。

值得一提的是,成立於2014年的「轟鳴超音速」,之所以具備研製超音客機的能力,其實獲益於美國軍方的技術支持。美國空軍有「戰略資金挹注計畫」(STRATFI:Strategic Funding Increase),將未實踐的科技交由新創公司去嘗試,轟鳴超音速就爭取到資金,同時該企業從美國空軍下屬研發部門AFWERX合作,發展超音速航空科技。

AFWERX作為美國「空軍研究實驗室」(AFRL,Air Force Research Laboratory)技術處,願意出資研製序曲超音速客機,自然也有軍用化的意圖,顯然未來可改裝成為適合的全球性運輸、投送與後勤空運平臺。美國特種作戰指揮部與太平洋空軍也對此案表達高度關注,可能在序曲實用化不久,就能看到軍用版的序曲出現在關島、琉球美軍基地。

文章來源:American Airlines goes supersonic and places firm order for 20 Boom Overture

#美國航空 #序曲超音速客機 #協和號