由英國約克大學科學家領導的研究小組通過繪製鱷魚2.5億年的演化譜系,揭示氣候變遷、競爭和生態因素對鱷魚目前有限多樣性的影響,為保育工作提供重要的啟示。

據美國科學促進會旗下的EurekAlert新聞網站援引這項發表在《自然生態學與進化》(Nature Ecology & Evolution)雜誌的研究報導,研究人員發現,氣候變遷和與其他物種的競爭,塑造了現代鱷魚及其已滅絕近親的多樣性,但研究結果也揭示生態學,無論物種生活在海洋、淡水或陸地上,都發揮了意想不到的關鍵生存模式。

有7種鱷魚被列為極度瀕危物種,另外4種鱷魚被列為易危物種,研究結果為隨著氣候持續變化,而對鱷魚和其他物種的保護工作提供了重要的見解。

研究發現,當全球氣溫上升時,鱷魚的海生和陸地「親戚」物種數量增加,牠們需要與鯊魚、海洋爬行動物或恐龍等生物競爭資源,進而導致牠們滅絕。相較之下,生活在淡水中的鱷魚「近親」雖不受溫度影響,但也因海平面上升而面臨最大的滅絕風險。

該研究的資深作者、約克大學生物系的戴維斯博士(Dr Katie Davis)說,「化石紀錄是寶貴資訊的豐富來源,使我們能夠回顧過去,了解物種起源的方式和原因,最重要的是,是什麼導致了牠們的滅絕。 透過檢查這項紀錄,並將其與鱷魚家譜進行對比,我們的研究揭示了當我們試圖預測物種如何應對當今的氣候變遷時,考慮生態學是多麼重要。」

她表示,「隨著一百萬種動植物物種瀕臨滅絕,了解物種消失背後的關鍵因素變得前所未有的重要。就鱷魚而言,許多物種都生活在低窪地區,這意味著與全球暖化相關的海平面上升可能會不可逆轉地改變牠們賴以生存的棲息地。」

報導指出,鱷魚和鳥類與恐龍有著共同的「遺產」,牠們與翼龍一起形成一個被稱為主龍(archosaurs)或「占統治地位的爬行動物」(ruling reptiles)的群體,其歷史可以追溯到早三疊紀(Early Triassic)。

在這項研究中,研究人員為所有鱷魚及其滅絕的親戚建立一個大型親緣演化分析圖,就像一個家譜,使他們能夠繪製出有多少新物種正在形成以及有多少物種正在滅絕。研究人員再將其與過去氣候變遷的數據(特別是溫度和海平面)結合起來,以評估物種的出現和滅絕,是否與氣候變遷有關。

戴維斯博士補充說,「鱷魚及其滅絕的近親,為氣候變遷及其過去、現在和未來對生物多樣性的影響提供了獨特的見解。我們的研究結果增進了我們對哪些因素塑造地球上生命的理解。」

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