研發超過百年的肺結核疫苗卡介苗,現代發現用於防止失智症有驚人的效果。雖然還未經完整的驗證程序。但免疫學者均表達樂觀的看法。

1921年法國的醫師卡爾梅特(Albert Calmette)和獸醫介蘭(Camille Guérin),將研發的減毒結核病菌注射在一位母親剛剛死於結核病的嬰兒身上,獲得驚人的免疫效果,自此這款命名為卡介苗的疫苗已經拯救了數以百萬計人的生命。

而讓研發卡介苗學者料想不到的是,百年之後學者使用卡介苗來防止失智症的發生,一系列引人注目的研究顯示,卡介苗可以保護人們不得到阿滋海默症(Alzheimer’s disease)。如果這些初步結果在臨床試驗中成立,它可能是我們對抗失智症最便宜、最有效的武器。

根據世界衛生組織(WHO)的數據,現在有5,500萬人患有失智症,每年有約1,000萬新病例, 而阿滋海默症占了60%-70%左右的病例。阿滋海默症的特徵是一個名為β澱粉樣蛋白(amyloid beta)的蛋白質,在患者腦中堆積成團,進而殺死腦神經元並破壞細胞之間的突觸連接。這種β澱粉樣蛋白堆積成的團塊成因至今仍是謎。

通常人體年輕時我們身體的防禦能力可以防止細菌、病毒或真菌進入大腦。隨著年齡的增長,它們變得不那麼有效,這可能會使微生物找到進入我們的神經組織的方法。如果這種免疫反應發生在大腦,β澱粉樣蛋白是人體對入侵的細菌或病毒產生的短期防禦而產生,如果腦中名為小膠質細胞(microglia)的自體免疫細胞正常工作,應該能清除在留在大腦的 β澱粉樣蛋白。但在許多阿滋海默症病例中, 小膠質細胞似乎發生故障,引發廣泛的發炎,導致進一步的β澱粉樣蛋白堆積贈成神經損傷。

數十年來,學者的研究著重在增強腦中小膠質細胞清除β澱粉樣蛋白的能力,只有兩種新藥獲美國食品藥品監督管理局批准上市,似乎會減緩一些病人的疾病進展,但整體生活質量的改善通常是有限的。而且這些藥品售價昂貴。

卡介苗經過數十年的研究顯示,可能有令人驚奇和廣泛的好處,遠遠超出其原來的目的。除了保護人們免受結核病之外,它似乎也可以減少許多其他感染的風險。在最近的一項臨床試驗中,對比未接種卡介苗的病患,接種卡介苗的病患在接下來的12個月內發生呼吸道感染的可能性減少了一半。

另外在膀胱癌的患者上卡介苗也是標準治療方法,接種卡介苗的病患會觸發免疫系統移除逃過偵測的腫瘤細胞。

學者普遍認為是因為個體接種卡介苗之後,與細胞因子生產相關的基因產生變化,啟動人體其他防禦機制的小分子,包括白血球。 因此身體可以更有效地應對威脅,無論是病毒或細菌進入身體,還是威脅失控生長的變異細胞。

接種卡介苗,通過增強機體的防禦能力,它可以幫助阻止微生物到達大腦。還可能促使大腦自身的免疫細胞更有效地清除澱粉樣β蛋白,而不會對健康的神經組織造成傷害。

動物實驗研究提供了一些初步證據。 例如,接種卡介苗的老鼠大腦炎症減輕。 這導致與相同年齡的其他小鼠相比認知有顯著改善,而其他老鼠的記憶力和學習力開始穩步下降。

耶路撒冷希伯來大學醫學中心(Hadassah-Hebrew University Medical Centre)的戈夫里特(Ofer Gofrit)在2019年和他的同事收集了1371人的數據,這些人是否在用於治療膀胱癌的過程中接種了卡介苗。他們發現在接下來的八年中,只有2.4%的接種卡介苗的病人發展為阿滋海默症,而沒有接種疫苗的病人中有8.9%。

此後有多項相關的調查分析顯示平均風險降低了45%。然而現有的文章都只檢查了膀胱癌病人,但到目前為止現有的文章都檢查了膀胱癌病人,但到目前為止,對普通人群幾乎沒有數據。因為大多數人都是在童年時候接種卡介苗,卡介苗的影響幾十年後可能就會消失。 因此還有待更大規模的統計數據來證實卡介苗在防止失智症上的效果 。

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