據美國之音引述《華爾街日報》26日報導,隨著全球半導體公司,特別是記憶晶片製造商投資支出的減緩,全球半導體產品的需求呈現減緩,不過來自中國大陸的強勁需求卻幫助緩解了這一現象。為應對下一階段的美中晶片戰,大陸公司目前忙於儲備晶片製造設備的零配件。這雖然為西方和日本的許多產商帶來大量的訂單,但是也預示令人擔憂的未來發展。

據中國海關數據,中國大陸半導體設備的進口2023年年比上升了14%,達到幾乎400億美元。根據全球性產業協會國際半導體產業協會(SEMI)的計算,全球半導體設備的銷量2023年年比下降了6.1%,降至1010億美元,但比起去年7月18.6%的下跌預測要好許多。

報導稱,中國大陸在半導體設備上增加支出有兩個原因:一是中國晶片製造商一直在急於儲備設備,以防西方更嚴厲的出口限制,尤其是光刻機。光刻機使用光源將掩模版上的晶片電路圖印制到矽片上,是晶片製造的核心環節。

全球光刻機的主要供應國日本及荷蘭跟隨美國的腳步,對出口中國推出了各自的限制。據中國海關數據,中國從荷蘭進口的光刻機2023年年比幾乎增加了4倍。全球光刻機巨頭荷蘭的阿斯麥(ASML)公司2023年向中國出口年比上升了3倍。

阿斯麥公司已經有一段時間一直無法向中國大陸出口尖端的極紫外光刻(EUV)。而最新的限制意味著,它也無法出口一些不那麼尖端的光刻機。該公司上個月說,荷蘭政府已經取消了向中國大陸出口某些光刻機的許可證。阿斯麥說,今年大約10%到15%的出口中國的訂單可能受到影響。

報導稱,對於西方公司來說,壞消息是中國大陸去年大舉儲備晶片製造設備可能影響2024年的銷售增長。更壞的消息是,中國大陸積極投資半導體製造能力是一個長期的趨勢。

中國大陸製造最尖端晶片的努力因西方的制裁而受到影響。但是中國的公司在努力推動在更成熟的技術上下功夫。中國最大的晶片公司中晶國際(SMIC)說,該公司今年的資本投資將保持去年的水平,大約為75億美元。

對於西方和日本晶片設備製造商來說,對中國的出口限制即是一個幸事又是一個詛咒。眼下,它們的銷售量激增,但是長期的風險卻在成倍增長,尤其是在更低端的技術設備上。

另據美國消費者新聞與商業頻道CNBC報導,儘管美國祭出制裁以期待減緩北京的技術進步,但是中晶國際看來在過去幾個月一直在製造出先進的晶片。

報導援引《金融時報》的消息說,儘管美國和盟國對中國先進半導體技術和設備出口嚴加限制,中晶國際仍在上海成功設立新的半導體生產線,目標是利用現有的美國與荷蘭製造設備來生產5奈米晶片,並將其用於新版智慧手機。

消息人士表示,一旦達成智慧型手機的生產目標,華為的人工智能(AI)處理器升騰(Ascend)920也將交由中晶以5奈米制程生產。中晶也已提高現有的7奈米產能,以生產更多麒麟晶片和人工智能繪圖處理器(GPU)。

不過,中晶國際生產先進晶片的成本極其高昂。與中國晶片公司關係密切的消息人士向《金融時報》透露,中晶國際出售其生產的5奈米和7奈米晶片的價格,比台灣的台積電生產的同等級晶片的價格要高出40至50%。同時,中晶國際生產的晶片的良品率也比台積電生產的同等級晶片低三分之一。

去年8月,已經受到制裁的華為公司推出由複雜7奈米晶片驅動的Mate 60 Pro手機,令全球震驚。在美國持續打擊中國製造先進半導體晶片能力的努力中,這款手機被認為是中國技術的復活。據產業數據供應商Canalys,這款廣受歡迎的旗艦手機,讓華為去年第四季在中國的出貨量大增近50%。

華為的最新手機促使拜登政府展開審查,以瞭解這款中國目前最先進晶片背後的細節。中晶國際為華為Mate 60 Pro手機提供這一款複雜的晶片。路透2月21日援引兩位熟悉此事的消息人士報導說,去年年末,美國商務部向中晶國際的美國供應商發出幾十封信函,要求暫停向中晶國際出售晶片的許可。

報導說,儘管許多公司已經停止向中晶國際供貨,但是這些信函要求至少一家供應商英特格公司(Entegris)停止運送價值數以百萬美元計的晶片製造材料和零件。該公司表示,時刻監控並服從涉及晶片產業快速變化的國際貿易規定要求。

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