B52,B21祖孫同袍 美空軍面對共軍崛起的艱難抉擇

美空軍現有3型長程戰略轟炸機主力機種難得同時出現在一個畫面中,圖為2017年在美空軍巴克斯載爾基地為紀念1942年二次大戰第8空軍所舉行的航空秀,受邀觀禮的有當時飛行員及其家屬,由B-52、B-1B、B-2進行空中飛越致敬禮。(圖/美國空軍)

美軍B-52 ,B-1B, B-2 三款戰略轟炸機由不同基地集結演訓

近幾年來中共空軍的快速發展讓美軍備感威脅,也因此川普政府提出了擴大空軍規模的計劃,其中長程轟炸機總數將訂在175架。而要達到這個目標,美空軍必須再次延長祖父級B-52轟炸機退役年限,否則就得增加預算採購更多新式B-21轟炸機。不論如何,到了2030年美轟炸機隊將出現空軍史上首次的「祖孫同袍」景象,高齡80歲的B-52將與剛出生的B-21同披戰袍一起服役。對一向具備尖端科技形象的美空軍來,確實是個極艱難的選擇。

據《國家利益》報導,美空軍已訂下雄心勃勃的計劃增加75個新的中隊,今年2月美空軍部長希瑟.威爾遜(Heather Wilson)向《空軍雜誌》再次確認此一轟炸機機隊計劃。如此一來,除非爭取更多預算購買更多的B-21突襲者(Raider)長程隱形戰略轟炸機,否則就得讓B-52同溫層堡壘(Stratofortress)戰略轟炸機繼續延長服役年限。

根據美空軍計劃,1980年代服役的B-1B槍騎兵(Lancer)轟炸機將陸續退役;幾年之後,1990年代服役的B-2精靈(Spirit)隱形轟炸機亦將全部除役。為補足戰力空缺,1960年代服役的76架B-52轟炸機要進行升級,同時購買至少100架新型B-21隱形轟炸機。如此一來,2040年代的美空軍長程轟炸機隊將全部由剛出廠服役的B-21和高齡80歲的B-52組成,總數175架。

報導說,威爾遜的聲明不只涉及花費數十億美元而已。去年9月提出的空軍機隊由312個增加到386個,其中有5個是轟炸機隊。如果加上因受到風災受損而解編的F-22中隊,空軍必須增加75個新的中隊。這意味著要增加數百架新的飛機,耗資將高達數千億美元。

以2019年初現狀估算,美空軍在密蘇里州、德州和北達科他州和南達科他州總共有9個前線轟炸機中隊,每個機中隊通常有8架飛機,此外還要數架用於訓練與戰機深度維護時替補之用。若按2015年合約向格魯曼購入100架B-21,空軍還另外需要75架才能新增5個轟炸機中隊。B-21每架造價6億美元,這表示美國納稅人要再多花450億美元才能達到空軍設定的目標。

報導認為,由於聯邦赤字不斷飆高,國會很可能不會為軍方額外的預算開綠燈,因此美海軍已經在今年初撤回並修改其擴增70艘戰艦計劃。但空軍的做法似乎完全相反,它快速地將B-1與B-2除役,同時準備將機隊擴張一倍。因此而增加的450億美元,空軍似乎打算不予理會。

報導指出,美空軍應該也能延後B-1和B-2除役的年限。2016年空軍曾估計B-2可以繼續服役到2060年代,但在伊拉克和阿富汗戰役期間,可變機翼的B-1出現嚴重的機件耗損,空軍因此設定B-1在2040年代退役。不過,空軍正準備花數十億美元來為B-52換裝新的發動機、航空電子設備與武器,理論上也可以為5個中隊的B-1與B-2轟炸機延長服役年限,這比買75架B-21的花費低得多。

(中時電子報)

文章來源:The U.S. Air Force in 2030: 80-Year-Old B-52s and New B-21 Stealth Bombers?


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