業餘天文學家伊桑·沙佩爾(Ethan Chappel)在8月7日觀察木星,結果在拍攝到木星南半球有一顆小閃光,旋即消失,沙佩爾相信,他拍攝到流星猛烈撞擊了木星的畫面。不過還需要其他佐證,到目前為止,職業天文學家仍在徵求其他天文愛好者,是否有拍到相同的木星閃光。

太空網(Space.com)報導,沙佩爾在自己的推特上分享了木星遭流星撞擊的照片,並且製成可動的GIF檔。他說「今天的發現對我來說有點不真實,希望其他人也記錄到相同的畫面。」

Large Object Slams Into Jupiter - Seen From Earth

木星身為全太陽系最巨大的氣體行星,自然有著強大的引力,也就很容易吸引太空中的物質,包括彗星與小行星。天文學家估計,以木星如此的噸位,可能平均每個月,就會有至少一枚5~20公尺大小的小行星落入木星。

雖然太陽系已運作46億年,但是在太空環境中,仍然散落著相當數量的巨大碎石子群,也就是小行星(Asteroid ),在火星與木星之間,有一群小行星帶,但是小行星其實相當不穩定,它們經常會因為行星引力牽引而大幅度改變軌道,天文學家已經在地球附近發現了超過20,000個物體,這還只是小行星總數的一小部分。

除了火星與木星之間的小行星帶以外,木星軌道上也有2叢小行星群,剛好位在木星與太陽的引力平衡處(拉格朗日點),分別位於木星軌道前方(L4)和後方(L5)60度的位置上,它們被稱為特洛伊小行星群(upiter trojans ), 沙佩爾所觀察到的流星撞木星,流星的來源可能就是特洛伊小行星群。

木星最著名的挨撞事件,是1994年的舒梅克-列維9號彗星(Shoemaker-Levy 9)事件,彗星在前一年通過木星時,被木星撕碎成21塊,然後在1994年7月中下旬陸續撞向木星,不同的彗核落入木星深層氣體的帶狀雲層中,在雲層中留下了巨大的深色的傷痕。

不過,這一次的流星撞擊事件,可能不會留下傷痕,天文學家海蒂·哈默爾(Heidi Hammel)認為,要是小行星體積不夠大,在木星上層就會被燒盡,也就無法留下痕跡,這也就是為什麼再調動哈伯望遠鏡觀察木星,可能找不到傷痕。

文章來源:Something Just Smacked Jupiter and Here's the Photo to Prove It

(中時電子報)

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